Dromen van het Ryder-Cupteam

Maarten Lafeber kende begin dit jaar alleen maar tegenslag. Toch denkt de golfer zijn doel nog te halen: als eerste Nederlander spelen om de Ryder Cup.

Maarten Lafeber had hoge verwachtingen aan het begin van het golfseizoen. ,,In de voorbereiding heb ik in Amerika hard aan mijn spel gewerkt met mijn coach Gregor Jamieson. Mijn swing voelde beter dan ooit, fysiek was ik door de trainingsuren in de sportschool ook in topconditie. Ik wist dat er hele mooie dingen zouden gaan gebeuren.'' In Zuid-Afrika werd Lafebers goede gevoel bevestigd, hij werd vijfde in het Dunhill Championship.

Kort daarna overleed plotseling de vader van zijn vriendin. Toen Lafeber een paar weken later terugkeerde op de Tour, werd hij getroffen door een virus. In Dubai werd hij half ziek nog 34ste, een week later in Qatar, inmiddels vijf kilo afgevallen, moest hij na 36 holes opgeven. ,,Vervolgens ben ik te snel weer gaan spelen, ik wilde zo graag'', zegt Lafeber in zijn appartement in Amsterdam.

Door het misfortuin staat Lafeber momenteel slechts 76ste op de Europese jaarranglijst met ruim 76.000 euro prijzengeld. Vorig jaar eindigde hij als 29ste met 726.000 euro. Deze week doet de Europese Tour voor het eerst China aan, het land waar golf tot voor kort werd gezien als een verderfelijk kapitalistisch speeltje. Lafeber moest zich dwingen om niet in het vliegtuig te stappen. ,,Na die teleurstellende eerste maanden heb ik een enorme drang om te spelen.'' Het verstand won het van het gevoel. ,,De komende weken zijn er drie grote toernooien in Europa met veel prijzengeld, daar moet ik me op richten.''

De vrije week benutte Lafeber onder andere met een bezoek aan het kantoor van de Johan Cruyff Welfare Foundation. ,,Johan heeft me vorig jaar gevraagd golfambassadeur te worden. Ik heb niet lang hoeven nadenken.'' Lafeber zal zich de komende maanden namens de Foundation gaan inzetten voor gehandicapte kinderen die golf willen leren. De 29-jarige golfer noemt Cruijff een vriend. ,,We hebben veel contact. We golfen wel eens samen of Johan neemt me mee naar een belangrijke voetbalwedstrijd.'' Lafeber zegt het nodige op te steken van Cruijff. ,,We praten over het leven van een topsporter, hoe je met druk en tegenslag moet omgaan.'' Over de inhoud van de gesprekken wil hij weinig kwijt. ,,Dat vind ik niet netjes tegenover Johan. Ik heb ook geen zin om met onze vriendschap te koop te lopen.''

Lafeber is sinds een paar weken ook ambassadeur van het KLM Open. Hij zal de komende maanden aansprekende spelers proberen over te halen de eerste week van augustus naar de Hilversumsche Golfclub te komen. Het feit dat het KLM Open een van de laatste toernooien is die meetellen voor de kwalificatie van de Ryder Cup, is een voordeel. Lafeber geeft toe regelmatig te denken aan dat tweejaarlijkse treffen tussen de beste golfers van Europa en de VS. ,,Spelen in het Ryder Cup team is het ultieme doel voor een golfer. Ik weet dat ik er heel dicht bij ben, zelfs na de teleurstellende start van het seizoen. Tussen nu en eind augustus moet ik ongeveer 400.000 euro prijzengeld verdienen. Dat is veel geld, maar vorig jaar sloeg ik zo'n bedrag in een paar weken bij elkaar door hoog te eindigen in het Dunhill Links Championship en de winst in het Dutch Open.''

Als Lafeber eind september als eerste Nederlander in de Ryder Cup wil spelen, zal hij vooral beter moeten putten. Hij slaat de bal doorgaans net zo goed als wie ook, op de greens begint de ellende. Lafeber zucht als hij praat over het Spaans Open van enkele weken terug. ,,Ik mis in vier ronden 25 putts binnen anderhalve meter, om gek van te worden. Die greens waren zo slecht, de bal sprong alle kanten op.''

Lafeber zegt veel moeite te hebben met de wisselende kwaliteit en snelheid van de greens op de Europese Tour. ,,We spelen allemaal op dezelfde greens, dus het klinkt wellicht als een slap excuus, maar het is opvallend dat ik in Amerika waar de greens altijd top zijn wel goed sta te putten.''

Lafeber speelt voor het zesde achtereenvolgende jaar op de Europese Tour. Hij betrapt zich erop steeds vaker geïrriteerd te raken door kleine zaken. ,,Ik loop regelmatig te klagen, erger me als we op slechte banen spelen. Klagen heeft natuurlijk geen enkele zin, het is beter actie te ondernemen.''

Met actie ondernemen bedoelt hij de overstap maken naar Amerika. In gedachten lijkt Lafeber al een beetje afscheid genomen te hebben van de Europese Tour. ,,Aan het eind van het jaar speel ik het kwalificatietoernooi voor de Amerikaanse Tour in 2005. Als ik mijn kaart niet haal, speel ik gewoon nog een jaar in Europa, geen probleem. Maar de drang naar de Amerikaanse Tour wordt wel met de week groter.''

De beste golfer van Nederland verwacht in de VS de stap naar de wereldtop sneller te kunnen maken. ,,Woods, Els, Singh, alle wereldtoppers spelen in Amerika, daar moet je dus zijn. Eerst dacht ik: ik maak de oversteek pas als ik tot de top 50 van de wereld behoor, nu denk ik er anders over.''

Lafeber verwacht in de VS de frustratie over het putten snel kwijt te raken. De geboren Eindhovenaar zegt zich in alle opzichten prettig te voelen in Amerika. ,,Ik train veel in Florida op het Lake Nona Resort. Voor een golfer zijn de omstandigheden daar ideaal. Als ik me kwalificeer voor de Amerikaanse Tour koop ik er een huis.''

Voor het zover is, zal Lafeber de komende maanden het een en ander moeten presteren. Lafeber klinkt zelfverzekerd. ,,Er komt nog veel goeds aan dit jaar.'' In augustus wil hij zijn Dutch Open titel op Hilversum met succes verdedigen en zich daarmee kwalificeren voor het Europese Ryder-Cupteam. Lafeber glundert bij de gedachte. ,,Dat is een droomscenario. Als dat gebeurt, trakteer ik alle toeschouwers na afloop op een rondje. Dat mag je gerust opschrijven.''