Race naar de ruimte met privé-raket

,,De blauwe hemel helemaal zwart zien worden was het hoogtepunt van mijn carrière'', zei Mike Melvill in een interview met de Amerikaanse krant Los Angeles Times. De 62-jarige testpiloot bereikte gisteren als eerste met een particulier gefinancierd toestel een hoogte van 64 kilometer. Met zijn raketvliegtuig SpaceShipOne bereikte hij de ruimte eigenlijk nog niet, want die begint officieel op 100 kilometer.

Het druppelvormige toestel met Melvill aan boord koppelde zich op een hoogte van 14 kilometer boven de Mojave-woestijn in Californië los van `The White Knight'. Het eerste deel van de vlucht had het toestel aan de buik van dit speciaal ontworpen vliegtuig gehangen. Het toestel viel een paar meter en ging vervolgens geduurde 55 seconden verticaal omhoog. Na de vlucht maakte de SpaceShipOne een perfecte landing op het vliegveld van Mojave.

Burt Rutan, de financier van het project, wil met het toestel de X-prijs winnen, een bedrag van tien miljoen dollar. Het gaat naar degene die voor 1 januari 2005 als eerste met een bemand, particulier gefinancierd ruimtetoestel, dat plaats biedt aan drie personen, binnen twee weken tweemaal ten minste een hoogte van 100 kilometer bereikt. Zesentwintig teams uit zeven landen doen mee.

Peter Diamandis, de voorzitter van de `X-prijs stichting', gaat ervan uit dat de grens met de ruimte binnen vijf maanden door een van de teams overschreden zal worden. De `X-prijs stichting' is in 1995 opgericht en is geïnspireerd door de eerste vlucht, in 1925, van Charles Lindbergh over de Atlantische Oceaan, die daar ook een prijs mee won. Diamandis wil met zijn organisatie een motor zijn voor de technologische ontwikkelingen in de ruimtevaartindustrie en de poort openen naar commerciële bemande ruimtevaart en ruimtetoerisme. Tot nu toe was ruimtevaart een zaak van overheden.