Pasta en tomatensoep

Voor de 29ste keer werd gisteren de Ringvaart Regatta geroeid. Vaste deelnemer aan deze monstertocht over 100 kilometer is astronaut Wubbo Ockels.

Vijftien kilometer voor de finish botste astronaut, professor, uitvinder, ondernemer en roeier Wubbo J. Ockels op een koelkast. Het afgedankte apparaat dat ten noorden van Leidschendam in de Vliet dobberde, bracht Ockels in zijn eenmansbootje behoorlijk uit zijn evenwicht. De roeier, die vooral op grond van zijn unieke evenwichtsorganen tot ruimtereiziger werd verkozen, wankelde, maar belandde niet in het water.

Ook de schade aan zijn van kevlar en carbon vervaardigde Challenger, vernoemd naar het ruimtevaartuig waarmee hij in 1985 een week lang rond de aarde cirkelde, viel gelukkig mee. Voor de elfde keer kon Ockels de 100 kilometer lange roeimarathon van Leiden naar Delft voltooien. Na 9 uur en acht minuten finishte hij gisteravond als achtste van de zeventien deelnemers in de skiff-klasse.

Ockels maakte in 1992 kennis met de wedstrijd over vijftig maal de olympische afstand van twee kilometer. Vanuit zijn werkkamer in het gebouw van Lucht- en Ruimtevaart in Delft zag de kersverse deeltijdhoogleraar destijds geregeld skiffjes over de Schie glijden. De voormalig roeier wandelde studentenroeivereniging Laga binnen met de vraag of hij af en toe eens mocht komen roeien. Geen enkel probleem, iedere woensdag werd een coach en boot voor hem gereserveerd. ,,Ik betaalde niets en werd altijd keurig behandeld'', vertelt Ockels. ,,Op een dag werd gevraagd of ik wat voor de vereniging terug kon doen. Of ik mee wilde doen aan de Ringvaart Regatta.''

Laga's Ringvaart Regatta is een wedstrijd vol extremen en rariteiten. Dit jaar verscheen een `dubbel zestien' aan de start. Zestien roeiers, 32 riemen. Een andere ploeg ging dinsdagavond van start om het traject tweemaal te kunnen ronden. Roeiers van Njord grepen het evenement aan om het 130-jarige bestaan van hun vereniging te onderstrepen door evenzoveel kilometers te roeien. Voor velen is de `Ringvaart' een obsessie. Ockels: ,,Ik wilde een keer winnen. Ik ben een keer als tweede geëindigd, een keer als derde. Maar gewonnen heb ik nooit.''

Dat hij gisteren wederom niet als eerste eindigde, is geen verrassing. ,,Ik had niet getraind. Maar ik heb wel veel meer routine nu. Ik heb geleerd om te doseren. Daarnaast fiets ik altijd van het station naar mijn werk, dat scheelt ook een stuk.'' Ondanks de minimale voorbereiding voltooide hij de race zonder blaren. En dat zonder blarentape of wielrenhandschoentjes. ,,Ik moest dit jaar roeien op techniek, dat scheelt ook voor handen. Dat je lichaam zoiets volhoudt, intrigeert me.''

Bij de sluis in Leidschendam gebruikte hij de verplichte pauze van een halfuur voor een vast ritueel. ,,Dan neem ik altijd tomatensoep. Dat weet de eigenaar van het café daar.'' In de aanloop naar de vrijwillige martelgang paste hij zijn eetgewoontes al aan. Een week lang leefde hij op pasta: een bord macaroni als ontbijt, twee borden bij het avondeten. Ockels: ,,Het merkwaardige is dat ik in die week nog afval ook, terwijl ik elke dag voor vier personen eet.''

Na zijn ruimtereis geniet de `vliegerprofessor' nog meer van uitdagingen als de Ringvaart Regatta. ,,Ik leef sindsdien bewuster. Deze Ringvaart Regatta is zo enorm echt. Sinds mijn ruimtereis realiseer ik me steeds meer dat je veel kunt beleven in je directe omgeving. Veel meer dan men denkt.''

Na de finish had Ockels gisteravond haast. Op een holletje ging hij naar het station om de trein naar Groningen te halen. Daar moest hij vandaag, vermoedelijk ,,ietwat strammig'', scholen jureren die meedongen naar de `Wubbo Ockels Junior Prijs'. Deze uitvinderswedstrijd moet jongeren bewust maken van het belang van duurzame energie en de rol die ze daar zelf bij kunnen spelen.

Vlak voor vertrek maakte Ockels nog een vergelijking tussen een roeier en een astronaut. ,,Omdat je verwacht dat zo'n ruimtereis fysiek moeilijk wordt, ga je veel trainen. Dat deed André Kuipers ook, hij ging bodybuilden. Maar in de ruimte gebruik je je spieren niet. Lichamelijk is de Ringvaart Regatta veel zwaarder dan ruimtevaart.''