Verstand van smaakjes

Ze studeerde scheikunde, maar wilde niet promoveren. Marieke Hoorneman doet nu onderzoek bij Quest.

Als je bèta kan, moet je bèta doen, werd Marieke Hoorneman (27) op de middelbare school verteld. En dus koos ze voor een bèta-opleiding: scheikunde. Scheikunde was volgens haar ,,het breedst''. ,,Ik vond alle exacte vakken leuk, maar met deze studie zou ik ook nog de biologische kant op kunnen.''

De studie viel haar een beetje tegen. ,,Veel te specialistisch.'' Bovendien, zegt ze, werd ervan uitgegaan dat de student promoveerde. Dat wilde ze niet. ,,Ik moest er niet aan denken vier jaar lang bezig te zijn met een onderzoek naar een deeltje in de scheikunde waar niemand op zit te wachten.'' Een aantal hoogleraren probeerde haar nog over te halen. ,,Ik moest moeite doen om niet te promoveren.''

Na de opleiding scheikunde aan de Universiteit van Amsterdam afgerond te hebben, begon ze de tweejarige studie bioprocestechnologie aan de Technische Universiteit Delft. ,,Ik was pas 22 jaar en wilde meer te weten komen over de bedrijfskundige kant van het vak.'' Als bioprocestechnoloog kon ze overal in de chemische industrie terecht, zegt ze. Hoorneman vond in oktober 2002 een baan bij Quest International in Naarden, dat ingrediënten en geur- en smaakstoffen produceert voor voedingsmiddelen en toiletartikelen.

Bij Quest is ze Project Manager Flavour Ingredient R&D. ,,Dat heeft niets met bioprocestechnologie te maken.'' Als projectmanager leidt ze onderzoeken naar nieuwe ingrediënten en smaakstoffen. ,,We hadden laatst een onderzoek naar smaakstoffen van aardbeien. Dan ontwikkelen we nieuwe ingrediënten voor aardbeiensmaakstoffen. Ik zorg dat er onderzoek naar nieuwe ingrediënten wordt gedaan, dat er een monster gemaakt wordt en dat alle `flavouristen' het nieuwe ingrediënt gaan gebruiken.''

Quest ontwikkelt op eigen initiatief nieuwe smaken. ,,We moeten voorzien wat de klanten zullen vragen. Een nieuw ingrediënt maken kan wel twee jaar duren.'' Natuurlijk zijn er al veel smaakjes, zoals die van aardbeien, maar het bedrijf wil deze steeds vernieuwen. ,,De `verbeterde smaak' die je op verpakkingen ziet, is hier het gevolg van. Niet dat de consument altijd verschil proeft, maar onze klant en onze `flavouristen' wel'', vertelt Hoorneman. Ze heeft inmiddels zoveel kennis van smaken, dat ze duidelijk verschil proeft met producten in andere landen. ,,De smaak van aardbeienyoghurt in Oost-Europa loopt bij wijze van spreke twintig jaar achter bij ons. En in Zuid-Afrika is de yoghurt veel synthetischer. De zoete geur slaat er vanaf als je het pak open doet. Dat is het cultuurverschil, dat je in de yoghurt proeft.''

Vindt ze het niet jammer dat ze niet in haar vakgebied verder is gegaan? ,,Nee, het liefst regel ik zaken, zoals ik nu doe. Ik ambieer geen baan als onderzoeker hier. Dat is mij te inhoudelijk. Ik wil gewoon het overzicht hebben, en niet, zoals bij dat aarbeienproject, de aardbeien pletten en analyseren. Dat geloof ik wel.'' Bovendien vindt ze het belangrijk dat mensen begrijpen wat ze doet. ,,Als ik zeg dat ik aan aardbeiensmaakjes werk, hebben mensen daar gevoel bij.'' Dat is ook een van de redenen waarom ze niet wilde promoveren. ,,Als ik dan begin met uitleggen, lopen de mensen zo weg.''

Hoorneman werkt nu ruim anderhalf jaar bij Quest als trainee. ,,Ik doe er daarom van alles naast. In mijn eigenlijke functie als projectmanager heb ik niet genoeg te doen.'' Zo hielp ze mee bij de bouw van een nieuw kantoorgebouw van Quest in Naarden (,,ik was het hulpje van de projectontwikkelaar'') en ze organiseert een groot klantensymposium. ,,Ik kan mijn werkzaamheden ook over de week uitsmeren, maar dat wil ik niet.''

De meeste mensen in het bedrijf zijn circa twee jaar trainee. Hoorneman heeft die periode er bijna opzitten. Wat ze hierna gaat doen weet ze niet. ,,Ik moet zelf aangeven wat ik wil.'' Wat haar wensen zijn? ,,Grotere projecten leiden. Dan kan je denken aan projecten om bijvoorbeeld nieuwe wetgeving over genetisch gemanipuleerd voedsel door te voeren. En ik zou op den duur een leidinggevende functie willen en het buitenland trekt me ook. Dit bedrijf heeft verschillende vestigingen over heel de wereld, dus het zou kunnen.'' De kans is daarom groot dat Hoorneman over tien jaar nog bij Quest werkt. ,,Er zijn hier genoeg mogelijkheden.''

Dit is een rubriek over mensen die terugblikken op of vooruitkijken naar hun loopbaan.