Bidden, knielen en preken in een echte virtuele kerk

De fysieke Britse kerkbanken zijn vaak nogal leeg, maar in cyberspace is het dringen, zo bleek gisteren tijdens de opening van de eerste driedimensionele virtuele kerk met een preek van Richard Chartres, de anglicaanse bisschop van Londen.

Voor Gods aangezicht zijn wij allen gelijk en sinds gisteren geldt dat zelfs voor een avatar, het virtuele personage dat je voor jezelf moet uitkiezen om te kunnen inloggen op www.churchoffools.com. Achter dat web-adres bevindt zich een half-opengewerkt kerkschip in romaanse bouwstijl, met een crypte eronder. Muisklikkend kun je je personage door die ruimtes laten lopen, laten knielen, in de banken laten zitten en zelfs op de preekstoel laten klimmen. Ook kun je je personage laten praten (of fluisteren of roepen) tegen de andere aanwezige avatars. Het format van de chatroom is bekend, het religieuze thema nieuw.

De Church of Fools, `narrenkerk', is een project van Ship of Fools, een Brits internettijdschrift dat ,,christenen serieus en satirsch wil helpen om zich achter het oor te krabben over hun geloof''. Volgens hoofdredacteur Simon Jenkins moet het experiment aantonen hoe religie in cyberspace functioneert. De website is gefinancierd door de methodistengemeente, maar wil niet bij één christelijke denominatie horen. Op de eerste dag maakten in elk geval twee anglicaanse geestelijken de dienst uit. ,,Zijn we een echte kerk? Dat weten we nog niet'', aldus Jenkins. ,,Jezus zei: `Waar twee of drie mensen in mijn naam bijeenkomen, ben ik in hun midden'. Het internet geeft mensen de mogelijkheid voor echte ontmoetingen, ook als ze elkaar nooit in het gezicht hebben gezien. In die zin is het misschien een echte kerk.''

God is al langer online. Zo hield de St Philip and St James's Church in Bath vorige zomer een dienst voor 500 mensen met een breedband-internetverbinding. En de anglicaanse kerk van Schotland (de Kirk) stuurt op verzoek gebeden per e-mail rond. Maar de compleet virtuele dienst van gisteren was een Britse primeur.

Richard Chartres, de anglicaanse bisschop van Londen, die in de vorm van een tamelijk goed gelijkend cartoonfiguurtje sprak, vergeleek in zijn preek gisteren het internet met de netten van de visser Petrus. ,,En Hij zei tot Simon: Ga naar diep water en zet uw netten uit om te vissen.'' Dat is ook de opdracht van de kerk, aldus Chartres tegen zijn virtuele congregatie, omdat ,,onze generatie een nieuwe manier van communiceren is gegeven.''

Helaas leek de elektrische kerk vanochtend overgenomen door de heidenen. Terwijl `SwedeGirl', zoals een van de avatars zichzelf noemde, probeerde te bidden in de crypte, werd zij lastig gevallen door `Big J', die haar toevoegde dat ze een slet was. Een verdieping hoger werden de nadrukkelijk vermelde huisregels eveneens geschonden. Daar klaagde `blokey': ,,Pastor Alan is touching my penis''.