Gazastrook: zes soldaten Israël gedood

Zes Israëlische soldaten zijn vanochtend in de Gazastrook gedood toen aanhangers van de moslimextremistische Palestijnse organisatie Hamas hun pantservoertuig opbliezen.

Dat heeft het Israëlische leger bevestigd. Gemaskerde leden van Hamas demonstreerden vanochtend triomfantelijk met de stoffelijke resten van de dode Israëliërs in het centrum van Gaza.

Rond half vijf Nederlandse tijd reed een Israëlisch pantservoertuig in een olijfboomgaard aan de rand van de zuidelijk gelegen wijk Zeitoun op een landmijn. Alle soldaten, die op zoek waren naar wapenopslagplaatsen en werkplaatsen waar Qassam-raketten en mortieren worden gemaakt, werden daarbij gedood.

Hamas zegt de vernietiging van het voertuig gefilmd te hebben. Volgens ooggetuigen demonstreerden enkele uren later Hamas-leden met herkenbare stoffelijke resten, waaronder een hoofd, juichend en schietend door Gaza.

Bij de nog steeds voortdurende gevechten, die kort na middernacht begonnen met een actie van Israëlische undercover-agenten, zijn volgens bronnen in het ziekenhuis van Gaza tot vanmiddag ook vijf tot zeven Palestijnen gedood en zeker 70 gewond.

Wat bedoeld was als een snelle, nachtelijke zoekactie naar wapenopslagplaatsen en werkplaatsen voor raketten die op de joodse nederzettingen in de Gazastrook worden afgevuurd, liep voor het Israëlische leger uit op een omvangrijke operatie, waarbij vanmiddag 40 tanks en bulldozers waren betrokken. Het leger stuurde in de loop van de ochtend versterkingen, waaronder sluipschutters die op de daken van de appartementenblokken in het dichtbevolkte Zeitoun zijn geplaatst. In de wijk woonde de in maart geliquideerde Hamasleider Ahmed Yassin.

De zware gevechten hebben plaats ruim een week nadat leden van de regerende Likudpartij het plan van premier Sharon om de 21 nederzettingen in de Gazastrook te ontruimen, afwezen. Sharon heeft zondag gezegd over drie weken met een nieuw plan te komen, maar het verzet tegen de evacuatie van de ruim 7.000 zwaar bewaakte kolonisten is binnen Likud en in de regering alleen maar toegenomen.

Uit peilingen is gebleken dat een meerderheid van de bevolking wel voor het plan van Sharon is, omdat de beveiliging van 7.000 kolonisten tussen 1,3 miljoen Palestijnen te kostbaar (in termen van mensenlevens en geld) wordt geacht.

De kolonisten zijn volgens de Israëlische organisatie Vrede Nu in hoog tempo bezig met het versterken en uitbreiden van de 140 nederzettingen en het bijbehorende wegennet in de bezette Palestijnse gebieden.