Witte Huis komt op voor Rumsfeld

De Amerikaanse vice-president Dick Cheney en Nationaal veiligheidsadviseur Condoleezza Rice zijn gisteren minister van Defensie Donald Rumsfeld te hulp geschoten. Rumsfeld ligt in Washington zwaar onder vuur in verband met het groeiende schandaal rond de mishandeling van Iraakse gevangenen door Amerikaanse militairen.

Tegelijkertijd meldde The Washington Post dat in de Amerikaanse legertop de verdeeldheid groeit over de koers in Irak, waarbij sommige officieren een aftreden van Rumsfeld als eerste stap zien naar een nieuw beleid. Verscheidene geïnterviewde officieren zeiden, aldus de krant, dat in het leger een intense woede groeit tegen Rumsfeld en zijn omgeving, die zij een reeks blunders verwijten. Hoge officieren beginnen te zeggen, aldus de krant, dat de huidige koers naar een ,,strategische nederlaag'' leidt.

Vice-president Cheney zei gisteren echter dat de mensen Rumsfeld ,,met rust moeten laten'' en hem zijn werk moeten laten doen. ,,Don Rumsfeld is de beste minister van Defensie die de Verenigde Staten ooit hebben gehad'', meldde Cheney zaterdagavond in een door zijn kantoor uitgegeven verklaring. Rice op haar beurt zei in vraaggesprekken met The New York Times en The Washington Post dat Rumsfeld de ,,sterkst mogelijke steun'' blijft genieten van president Bush. Hij doet als minister ,,goed werk in een van de moeilijkste periodes van de Amerikaanse geschiedenis''.

Democratische politici, onder wie presidentskandidaat senator John Kerry, hebben Rumsfelds aftreden geëist na de onthullingen over en foto's van mishandelingen van Iraakse gevangenen door Amerikaanse militairen. Rumsfeld en president Bush hebben vorige week hun excuses gemaakt voor het gedrag van de bewuste militairen. Bush zei Rumsfeld ook te hebben ,,vermaand'' omdat hij hem niet eerder van het schandaal op de hoogte had gesteld, maar voegde eraan toe dat hij in zijn kabinet blijft. Bush verklaarde zaterdag nog dat de mishandelingen het werk van ,,een paar'' militairen is. Gisteren maakte de Britse premier Tony Blair excuses aan Iraakse krijgsgevangen die mogelijk zijn mishandeld door Britse troepen.

Als eerste van de zeven Amerikaanse militairen die tot dusverre feitelijk zijn beschuldigd van een rol in de mishandelingen, komt Jeremy Sivits volgende week voor een Amerikaanse krijgsraad in Bagdad. Een Amerikaanse legerwoordvoerder maakte gisteren bekend dat het proces openbaar zal zijn.