Tientallen doden bij Amerikaanse aanvallen in Irak

In Irak zijn gisteren en vandaag tientallen Irakezen gedood bij aanvallen door Amerikaanse troepen op strijders van de radicale shi'itische geestelijke Muqtada Sadr in Bagdad en elders in het land.

Gisteren drongen Amerikaanse eenheden met tanks door tot diep in de shi'itische stad Kufa, waar meer dan 30 Irakezen werden gedood. Kufa is een van de shi'itische steden die Muqtada Sadr min of meer controleert. Onder de doden waren burgers, aldus functionarissen van plaatselijke ziekenhuizen. De Amerikanen hebben gezworen een einde te zullen maken aan de inmiddels meer dan een maand oude rebellie van Muqtada Sadr die begon toen een naaste medewerker van de geestelijke werd opgepakt op beschuldiging van moord op een rivaal van Sadr, een jaar geleden.

Tegen Muqtada Sadr zelf is in verband met die zaak eveneens een arrestatiebevel uitgevaardigd, en het Amerikaanse leger heeft verklaard hem ,,dood of levend'' te zullen krijgen.

Gisteren werden ook schermutselingen gemeld tussen Amerikaanse troepen en Sadrs strijders in buitenwijken van de heilige stad Najaf, waar de geestelijke zelf verschanst zit. De Amerikanen hebben eerder aangekondigd verre te blijven van de heiligdommen in Najaf.

In shi'itische wijken van Bagdad werden gisteren en vannacht bij dergelijke botsingen eveneens tientallen Irakezen gedood, aldus een Amerikaanse legerwoordvoerder. Het was niet meteen bekend hoeveel van de doden strijders waren en hoeveel burgers. De gevechten waren geconcentreerd in Sadr City, de grote shi'itische sloppenwijk die naar Sadrs onder shi'ieten wijd en zijd gerespecteerde vader is genoemd. Muqtada Sadrs kantoor in Sadr City werd vannacht bij een Amerikaans luchtbombardement met de grond gelijk gemaakt.

De Arabische televisiezender Al-Jazira zond vanochtend een videoband uit waarop een onbekende Iraakse groep aankondigde Arabieren en buitenlanders die in de zuidelijke stad Basra werken, te zullen vermoorden. Het geweld in Basra, dat wordt gecontroleerd door Britse troepen, is de laatste weken geïntensiveerd als uitvloeisel van de campagne tegen Muqtada Sadr. Zaterdag voerden aanhangers van Muqtada Sadr aanvallen uit op Britse militairen in de stad die uitmondden in wijdverbreide schermutselingen.

In de noordelijke stad Kirkuk werden vanochtend een Nieuw-Zeelander en een Zuid-Afrikaan door gewapende mannen vermoord voor het huis waar zij woonden. Ook hun Iraakse chauffeur werd gedood. De slachtoffers werkten voor een bouwmaatschappij. Het was voorzover bekend de eerste moordaanslag op buitenlanders in de oliestad Kirkuk.