Excuus Blair voor mishandeling door Britse leger

De Britse premier Tony Blair heeft gisteren excuses gemaakt aan Iraakse krijgsgevangenen die mogelijk zijn mishandeld door Britse troepen. Hij deed dat tijdens een bezoek aan de Franse president Jacques Chirac. Beiden benadrukten de noodzaak van een ,,daadwerkelijke'' overdracht van soevereiniteit in Irak op 30 juni, met een versterkte rol voor de Verenigde Naties.

De Britse minister van Defensie, Geoff Hoon, zou vanmiddag in het Lagerhuis een verklaring afleggen over de vermeende mishandelingen. Hoon staat onder druk om uit te leggen waarom de regering een rapport van het Internationale Rode Kruis over de misstanden niet openbaar heeft gemaakt. Volgens een Rode Kruis-woordvoerder brengt dat rapport ,,een algemeen patroon van mishandelingen'' sinds vorig jaar in kaart. Downing Street bevestigde zaterdag het rapport al sinds februari in handen te hebben. De mensenrechtenorganisatie Amnesty International zei in mei vorig jaar ook al gewaarschuwd te hebben dat krijgsgevangenen werden mishandeld.

,,We verontschuldigingen ons ten zeerste bij iedereen die door onze soldaten is mishandeld'', aldus Blair tegenover de tv-zender France 3. ,,Het is absoluut en totaal onacceptabel. Degenen die hiervoor verantwoordelijk zijn – als ze zich inderdaad op deze misselijke wijze hebben gedragen – zullen gestraft worden volgens het militair tuchtrecht.''

Blair verwees naar de vermeende mishandelingen die te zien zouden zijn op foto's die zijn afgedrukt door The Daily Mirror. Militaire en andere deskundigen hebben ernstige reserves bij de authenticiteit. Dat sluit echter niet uit dat tot nu toe onbekende incidenten hebben plaatsgevonden, zeggen militaire bronnen. Soldaten van het Queen's Lancashire Regiment (QLR), de eenheid die zich aan de mishandelingen zou hebben schuldig gemaakt, hebben dit weekeinde de opdracht gekregen al hun foto's uit Irak in te leveren.

Het regiment was tot september vorig jaar gelegerd in Basra. Tegen enkele leden van het QLR liep al een strafrechtelijk onderzoek wegens een incident dat los staat van het vermeende incident uit The Mirror. Drie soldaten van een andere eenheid, de Royal Fuseliers, zullen vermoedelijk binnenkort in staat van beschuldiging worden gesteld wegens doodslag. Volgens een enquête van de krant The Independent wil een meerderheid van het land dat de Britse troepen per 30 juni worden teruggetrokken.

Tijdens een bijeenkomst van Blair en Chirac met Parijse studenten ging Chirac niet in op de mogelijke mishandelingen. Wel zei hij dat mensen die ,,vernederd'' zijn agressief worden. Volgens Chirac zijn de meeste Irakezen op dit moment tegen de aanwezigheid van de coalitietroepen.