`We hebben beiden overal met jaloezie te maken'

De 14-jarige wonderkinderen Freddy Adu en Stéphanie Herz vormen een potentieel droom- paar. Adu is een wereldberoemd voetbaltalent, zijn vriendin Herz de hoop van het Nederlandse vrouwentennis. ,,We doen allebei alles om het hoogste in onze sport te bereiken.''

Veertien jaar en wereldberoemd. Stéphanie Herz kon gisteren in vrijwel alle Nederlandse kranten berichten lezen over haar vriendje Freddy Adu. De 14-jarige profvoetballer van het Washingtonse DC United staat in de belangstelling van het Eindhovense PSV; de club uit de stad die de eveneens 14-jarige Herz een paar jaar geleden verruilde voor het Amerikaanse Bradenton, de thuishaven van tennisgoeroe Nick Bollettieri. Maar de kans dat het tienerstel over een paar jaar samen in Noord-Brabant woont is nihil. Herz en Adu zijn dan het niveau van respectievelijk de Eindhovense Lawn Tennis Vereniging en de Philips Sport Vereniging al ver ontgroeid.

Zowel Herz als Adu begon vrijwel vanaf de geboorte aan een carrière als topsporter. De blonde Nederlandse staat vanaf haar derde vrijwel dagelijks op de tennisbaan. En Adu is een geboren voetballer, die in zijn jongste jaren al met een bal op de hobbelige zandveldjes in zijn geboortland Ghana in de weer was. De wegen van de kindsterretjes Herz en Adu kruisten elkaar twee jaar geleden op de sportacademie van managementbureau IMG in het Amerikaanse Bradenton, waar talenten worden klaargestoomd voor de wereld van de topsport.

Herz verhuisde op haar tiende samen met haar ouders en haar jongere broertje van Eindhoven naar Amerika voor een opleiding, die haar naar de top van het internationale vrouwentennis moet brengen. Ze ontmoette daar al snel de voetballer Adu, die op zijn zevende met zijn ouders en broertje Ghana verliet voor de VS. Vanaf zijn dertiende trainde hij dagelijks in Bradenton met de beste dertig voetballers uit de VS onder de zeventien jaar. Langzaam maar zeker ontstond een hechte vriendschap tussen de twee toptalenten, die van jongs af aan over een eigen manager, een psycholoog en verschillende sponsorcontracten beschikken.

Adu wilde al snel meer dan een vriendschappelijke band. Herz hield aanvankelijk de boot af als Adu weer eens met een liefdesverklaring kwam aanzetten. Maar Adu was een volhouder. Een maand geleden sloeg de vonk over en stemde Herz in als jong stel door het leven te gaan. Vrijwel direct werden de managers ingelicht over de relatie. ,,Hij bleef maar aandringen en toen heb ik maar `ja' gezegd'', vertelt Herz met een glimlach op haar gezicht. De Nederlandse heeft juist een training afgewerkt in Eindhoven, een dag voordat ze naar een internationaal jeugdtoernooi in Oostenrijk vertrekt. De komende weken reist ze door Europa om zich te meten met de internationale concurrentie.

Adu is de komende tijd bezig met zijn carrière in Amerika. Het jeugdvoetbal heeft hij inmiddels achter zich gelaten. Vandaag speelt hij in Washington een wedstrijd in de Amerikaanse Major League Soccer (MLS) tegen Columbus Crew. De komende maanden zien Herz en Adu elkaar nauwelijks. ,,We blijven van elkaar op de hoogte door te bellen en te mailen'', zegt Herz. ,,We doen allebei alles om het hoogste in onze sport te bereiken. We maken veel dezelfde dingen mee; zoals jaloezie. Dat zie je overal. Maar daar zijn we wel aan gewend. Zoals de verhalen van mensen die zeggen dat hij geen veertien is. Daar luisteren we niet eens meer na. Ook al zou hij ouder zijn, dan nog is hij heel goed.''

De afgelopen jaren ondertekende Herz contracten met een manager van IMG, kledingsponsor Nike en racketfabrikant Prince. De tennisster die door groeipijnen een tijdje buitenspel stond, kiest bewust voor de weg van de geleidelijkheid. Medio juli keert ze voor drie maanden terug naar de tennisschool van Bollettieri om zich in het najaar weer te vestigen in Eindhoven. Daarna zal ze slechts zo nu en dan naar Florida gaan.

Volgens haar vader en coach Ferdinand de Greef is geen sprake van een breuk met de tennisgoeroe zoals afgelopen week in verschillende kranten stond. ,,We denken dat Stéphanie nu niet meer fulltime bij Bollettieri hoeft te zijn. Zeker als ze straks meer gaat reizen kan dat ook vanuit Eindhoven'', legt de 41-jarige vader uit. ,,Misschien dat Bollettieri zou willen dat het allemaal wat sneller gaat, maar wij doen liever wat rustiger aan. Ik zou het liefste, zoals vader Williams heeft gedaan met Venus en Serena, mijn dochter van het jeugdcircuit willen weghouden. Nadeel is alleen dat Stéphanie geen zusje heeft. Nu speelt ze af en toe een toernooi, maar ze hoeft er pas echt te staan als ze prof is.''

De komende maanden zal Herz haar opleiding op de Amerikaanse highschool afronden. Want net als haar vriendje Adu – die het diploma van de middelbare school al op zak heeft – is de Eindhovense ook in de schoolbanken hoger begaafd dan de meeste van haar leeftijdgenootjes. Adu leert nu ook een beetje Nederlands van zijn ploeggenoot Ernest Stewart, die jarenlang in Nederland voetbalde bij onder meer Willem II en NAC. Herz: ,,Hij zei laatst `lekker ding' tegen me door de telefoon. Dat was wel grappig. Misschien dat hij nog wel eens in Nederland gaat voetballen. Maar ik geloof dat zijn voorkeur uitgaat naar Engeland en Spanje.''

Ajax-supporter Herz kan moeilijk beoordelen hoe goed Adu daadwerkelijk voetbalt. ,,Daar heb ik niet veel verstand van. Maar hij heeft voor mij een keer een tennisbal hoogehouden op zijn badslippers. Hij hield nooit meer op. En we hebben een partijtje tennis gespeeld. Wie dat won? Dat is niet zo moeilijk hè?'', zegt ze met een brede glimlach in de kantine van ELTV in Eindhoven. Voor haar op tafel ligt een Nederlands tijdschrift waarin twee pagina's over Adu staan. Ook in Europa is het fenomeen Adu inmiddels bekend.

De tot Amerikaan genaturaliseerde aanvaller is de komende jaren alleen te zien in de profcompetitie van de VS. Adu legde aanbiedingen van Europese topclubs als Internazionale en Manchester United in het verleden naast zich neer en ook PSV maakt nu weinig kans. De voetballer die een jaarsalaris van tussen de drie en de vijf ton in euro's verdient, richt zich vooralsnog op de Zomerspelen, komende zomer in Athene, en het wereldkampioenschap van 2006 in Duitsland. Adu moet daar uitgroeien tot hét voetbalidool van de Verenigde Staten. Herz moet tegen die tijd haar eerste wedstrijd als tennisprof hebben gespeeld.