Rumsfeld biedt zijn excuses aan

Minister Rumsfeld van Defensie heeft gisteren zijn ,,diepste verontschuldigingen'' uitgesproken voor de misdragingen van Amerikaanse militairen jegens gevangenen in Irak, maar hij wil niet aftreden.

Rumsfeld, die gisteren onder vuur werd genomen in achtereenvolgens de Senaat en het Huis van Afgevaardigden, zei de ,,volle verantwoordelijkheid'' te dragen voor de misdragingen in de Abu Ghraib-gevangenis in Bagdad. ,,Deze dingen gebeurden onder mijn toezicht als minister van Defensie. Ik draag er de verantwoordelijkheid voor. Ik neem de volledige verantwoordelijkheid op mij.''

Maar op de vraag in de Senaat of hij de conclusie trekt dat hij moet aftreden, liet Rumsfeld ondubbelzinnig blijken daar niet aan te denken. Hij zei ,,binnen een minuut'' af te zullen treden indien hij het gevoel zou hebben als minister niet langer naar behoren te kunnen functioneren. Maar ,,ik ben niet van plan mijn ontslag te nemen om het simpele feit dat sommigen er een politieke zaak van willen maken'', zei hij, reagerend op Democratische oproepen om af te treden. Gisteren al liet president Bush weten niet van plan te zijn om zijn minister van Defensie te laten vallen.

Voor de Senaatscommissie die de mishandeling van Irakese gevangenen onderzoekt naar aanleiding van de recente publicatie van foto's, waarschuwde minister Rumsfeld dat militaire onderzoekers over nog veel meer foto's en videobanden beschikken die een schokkend beeld geven van misdragingen van Amerikaanse soldaten. Rumsfeld zei dat hij de ,,afschuwelijke'' beelden donderdag had bekeken en hij noemde ze ,,nauwelijks te bevatten''.

Hij zei te vrezen dat de ,,politieke storm'' die de afgelopen dagen is ontstaan, nog verder zal aanwakkeren indien de opnames in de openbaarheid worden gebracht. Openbaarmaking zou funest zijn voor de reputatie van de Verenigde Staten. ,,Ik ben bang dat het (de affaire) nog een heel stuk erger gaat worden'', zei hij teneergeslagen.

De kritiek op Rumsfeld en de gedragingen van de Amerikaanse troepen beperkt zich niet tot het Democratische kamp. ,,Het Amerikaanse volk moet begrijpen dat we het hier hebben over verkrachting en moord. We hebben het niet alleen maar over het vernederend behandelen van mensen'', zei de Republikeinse senator Lindsey Graham. Maar hij legde niet uit waarop hij zijn beschuldigingen van daardwerkelijke verkrachting en moord baseerde.

Minister Rumsfeld zei dat de gedragingen van de betrokken Amerikaanse soldaten ,,in strijd zijn met de waarden van onze natie. Het is in strijd met wat we in militaire dienst leren. En het is zeker ten gronde on-Amerikaans.''

En, zei hij: ,,Tegenover die Irakezen die werden mishandeld door leden van de Amerikaanse gewapende troepen, bied ik mijn diepste verontschuldigingen aan.'' Hij kondigde aan dat de VS de slachtoffers financiële compensatie zullen aanbieden. (AFP, Reuters, AP)