Bush komt na kritiek alsnog met excuses

De Amerikaanse president Bush heeft gisteren na een storm van kritiek alsnog zijn excuses aangeboden voor de ,,vernedering'' die Amerikaanse gevangenbewaarders hun Iraakse gevangenen hebben aangedaan. Bush deed dat in de tuin van het Witte Huis, samen met Jordaanse koning Abdullah.

,,Het werpt een smet op de eer en de reputatie van ons land'', zei Bush. De Amerikaanse media hadden om tekst en uitleg gevraagd nadat Bush woensdag in gesprek met twee Arabische televisiezenders de kwestie van mishandeling door Amerikaanse militairen wel verwierp, maar daar niet zijn verontschuldigingen voor aanbood.

De regering van Bush dreigt steeds dieper in de problemen te raken door de kwestie. Berichten over mishandelingen werden pas echt explosief nadat vorige week nietsverhullende en uiterst belastende foto's opdoken. Een groeiende groep Congresleden heeft om het aftreden van minister van Defensie Donald Rumsfeld gevraagd omdat hij nalatig zou zijn geweest in de zaak. Gisteren sloot Nancy Pelosi, de leider van de Democraten in het Huis van Afgevaardigden, zich aan bij een koor van Congresleden die vinden dat Rumsfeld moet vertrekken. ,,Rumsfeld is schuldig aan verdoezeling van deze zaak'', zei Pelosi. Eerder deze week zei de Democratische presidentskandidaat John Kerry dat het Witte Huis ,,te traag en te laat'' op de kwestie heeft gereageerd.

Hoewel Bush volgens bewust gelekte berichten van het Witte Huis Rumsfeld heeft berispt, zei hij gisteren dat de minister zijn functie dient te behouden. Hij liet zijn woordvoerder Scott McClellan zeggen dat Bush ,,groot vertrouwen'' heeft in Rumsfeld. De minister moet vandaag voor de Senaatscommissie voor het leger verantwoording afleggen.

Tom DeLay, leider van de Republikeinse meerderheid van het Huis, heeft de Democraten ervan beschuldigd de oorlog te politiseren. ,,Vragen om het aftreden van minister Rumsfeld is net zo'n slecht signaal als zeggen dat de oorlog niet valt te winnen'', zei hij.

Na afloop van de ontmoeting met koning Abdullah zei Bush dat hij hem had gezegd spijt te hebben van de vernedering die de Iraakse gevangenen en hun familieleden is aangedaan. ,,Ik heb hem ervan doordrongen dat Amerikanen zoals ik dat wat we gezien hebben niet op prijs stellen en dat we het misselijkmakend vinden.''

Eerder deze week heeft Bush gezegd dat hij pas van de ernst van de zaak doordrongen is geraakt na het zien van de foto's in de Amerikaanse media. Het Internationale Rode Kruis heeft gezegd er bij de Verenigde Staten ver voor het nieuws rond het schandaal al herhaaldelijk op te hebben aangedrongen ,,correcte maatregelen'' te nemen in de Abu Ghraib-gevangenis nabij Bagdad.

LYNNDIE ENGLAND pagina 5

HOOFDARTIKEL pagina 7

VS BEZOEDELDpagina 7

EDELE LEUGENSpagina 21