Easyjet onder druk

Ray Webster, de topman van Easyjet, vergelijkt de opmars van nieuwe goedkope luchtvaartmaatschappijen in Europa met een aanval van goudkoorts: slechts weinigen zullen uiteindelijk echt geld verdienen. Ook al zit daar een kern van waarheid in, deze prijsstunters maken Easyjet en zijn Ierse concurrent Ryanair wel het leven zuur. Easyjet waarschuwde dat de nog goedkopere concurrenten onrealistisch lage tarieven hanteren. Beleggers reageerden door bijna een kwart van de marktwaarde van het concern in rook te laten opgaan.

Het is moeilijk te zeggen hoeveel schade de nieuwkomers op de korte termijn kunnen toebrengen. Tot nu toe hebben ze nog geen deuk in de winst van Easyjet kunnen slaan. De gemiddelde tarieven gingen in de eerste helft van het gebroken boekjaar met 1,6 procent omhoog. Maar de opmerkingen van Webster weerspiegelen die van Michael O'Leary, topman van Ryanair, die waarschuwde dat de gemiddelde tarieven met 5 tot 20 procent zouden kunnen kelderen. In het slechtste scenario zou Ryanair – dat winstgevender is dan zijn Britse concurrent – nog maar nauwelijks break-even draaien. Dat is zonder meer zorgwekkend.

Maar Easyjet verkeert in een betere positie om de storm te doorstaan dan zijn Ierse rivaal. De routes van Easyjet zijn minder gevoelig voor de concurrentie van nieuwe prijsstunters dan die van Ryanair. Kijk maar eens naar Engeland. Alleen al op de Londense vliegvelden zijn 38 miljoen stoelen beschikbaar, exclusief Heathrow. Stansted – de thuisbasis van Ryanair – heeft het meest last van de goedkope concurrentie. Easyjet maakt daarentegen gebruik van Luton en Gatwick, die ieder hun eigen achterland bedienen.

Of kijk eens naar Duitsland. Ryanair vliegt op weinig bekende bestemmingen als Erfurt of Friedrichshafen en heeft zijn thuisbasis op Frankfurt Hahn – kilometers van het stadscentrum. Easyjet heeft daarentegen gekozen voor luchthavens op betere locaties – Dortmund, Keulen en Berlijn.

Om de zaken nog moeilijker te maken, vliegt Ryanair met grotere vliegtuigen dan Easyjet, met hogere vaste kosten, wat betekent dat het meer passagiers nodig heeft om break-even te draaien.

Na de koersval van zijn aandelen werd Easyjet verhandeld op ruim zevenmaal de door zakenbank JP Morgan geschatte winst over 2005. Ryanair werd verhandeld op veertienmaal de winst. Gezien de sterkere routes van Easyjet lijkt die korting overdreven.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Fiona Maharg-Bravo