Succescoach Boot nu in rol van underdog

Door een 1-0 achterstand in de halve finales van de play-offs wordt het voor succescoach Ton Boot van Groningen moeilijk opnieuw kampioen te worden, nu met weer een andere basketbalclub.

`Kampioenenmaker' Ton Boot heeft de reputatie van elk basketbalteam een goed geoliede vechtmachine te maken. Maar in het eerste duel in de halve finales van de play-offs liep het zaterdag in de Amsterdamse Sporthallen Zuid niet gesmeerd bij MPC Capitals. In een spannend duel, dat niet de schoonheidsprijs verdiende, gaf de Groningse basketbalclub in het vierde kwart een 50-45 voorsprong uit handen. Amsterdam Astronauts pakte in de slotminuut alsnog de winst: 56-52.

De coach die met de Astronauts vier landstitels op rij won (1999, 2000, 2001 en 2002) en na een sabbatical year dit seizoen in Groningen aan de slag ging, bleef kalm na de nederlaag. In de best-of-five serie die donderdag wordt vervolgd in Groningen leidt de nummer twee van de reguliere competitie, Amsterdam Astronauts, met 1-0. ,,Het was een wedstrijd zoals je kon verwachten'', zei Boot over de defensieve instelling van beide teams en de voor basketbalbegrippen erg lage score. Ter illustratie: de ruststand van 21-21 wordt vaak al na één kwart bereikt.

Hoewel Boot uiterlijk onaangedaan was, moet de eerzuchtige coach toch hebben gebaald. Hij sprak dan ook van een ,,gemiste kans'' op de winst. ,,We hebben genoeg kansen gehad, maar ze laten liggen. Vlak voor het eind misten we een aantal vrije schoten. Sommige spelers hadden beter moeten oefenen op de training. Nu krijg je het op je boterham'', zei Boot, die altijd het uiterste van zichzelf én van zijn spelers eist.

Het fanatisme van de basketballers van de Astronauts maakte volgens Boot het verschil in het eerste duel om een finaleplaats. ,,Zij hebben echt fanatieke spelers. Joe (Spinks, red.) won de wedstrijd in zijn eentje'', complimenteerde Boot zijn vroegere pupil bij de Astronauts. Met een steal, een belangrijke rebound en een spectaculaire snoekduik nam Spinks zijn ploeg in de slotfase op sleeptouw. Hij zag zijn vechtlust vlak voor het eindsignaal beloond met een dunk, waarmee hij zijn puntentotaal op elf bracht.

,,Die `over-mijn-lijk-mentaliteit' miste ik bij mijn spelers'', concludeerde Boot, zich realiserend dat vechtlust het verschil vormt tussen winst en verlies in de beslissende fase van de basketbalcompetitie. De krachtsverschillen tussen de halve finalisten zijn klein. Niet het spelen van mooi basketbal maar het resultaat is heilig. ,,Het was close. Het belangrijkste is dat mijn spelers gefocust bleven. Met het basketbal was ik niet gelukkig, maar de bottom line is dat we hebben gewonnen'', vond Arik Shivek, de Israëlische coach van de Astronauts.

Collega Boot moest toegeven dat de Astronauts favoriet zijn voor een plek in de finale. Landskampioen Eiffel Towers of Den Bosch, dat gisteren het eerste duel in Nijmegen verrassend won met 102-95, is daarin de tegenstander. ,,Zij hebben nu een groot voordeel. MPC kan opeens presteren maar dat is onvoorspelbaar'', zei Boot, die eerder dit seizoen de wisselvallige prestaties van zijn team hekelde. Boot beseft dat de verwachtingen in Groningen, gelet op zijn reputatie als kampioenenmaker, hooggespannen zijn.

Als een verlosser werd de coach die kampioen werd met Den Bosch, Den Helder en Astronauts, binnengehaald in Groningen, waar de trouwe aanhang smacht naar succes. Voorafgaand aan de play-offs temperde Boot het enthousiasme door te verklaren dat de kans `heel klein' was opnieuw zijn kunstje te flikken. Boot wees op het ontbreken in de play-offs van de geblesseerde Travis Young, volgens de coach een speler met een duidelijke meerwaarde.

Mocht zijn team sneuvelen in de halve finales, dan kan Boot zich troosten met de gedachte dat hij de belangrijkste doelstelling heeft verwezenlijkt: het terugbrengen van Donar, zoals de fans de club noemen, naar de nationale top. Het bereiken van de laatste vier is op zich al een prestatie. Boot moest dit seizoen in Groningen van een nieuwe spelersgroep – van de selectie van vorig seizoen bleven slechts twee spelers behouden – een team zien te smeden.

Dat ging met vallen en opstaan. Boot eist van zijn spelers een onvoorwaardelijke inzet en ziet zaken als discipline, motivatie en spelen in dienst van het team als onmisbare ingrediënten voor succes. Dat de coach de lat voor zichzelf en zijn spelers hoog legt, ondervonden de nieuwkomers bij de seizoenstart. Zo stuurde Boot guard Nick Stapleton weg, omdat diens inzet te wensen overliet. Het kostte tijd voordat de spelers zich schikten in het strakke keurslijf van Boot.

Gary Buchanan, een voormalige Amerikaanse college-basketballer, verklaarde zaterdag desgevraagd dat hij wel even moest wennen aan de strikte aanpak van zijn coach. ,,Boot verwacht veel van de spelers. Hij is intens op het basketbalveld. Maar daarbuiten is hij aardig'', vindt Buchanan. Volgens de 1,91 meter lange guard heeft Boot de spelers geleerd om zichzelf te motiveren en heeft het team dit seizoen veel progressie geboekt. ,,Iedereen kent nu zijn rol binnen het team. Dat was in het begin wel anders'', weet Buchanan.

,,Intens? Dat is een understatement. Boot is héél erg intens, maar het is ook een goede motivator'', denkt teamgenoot Travis Reed. De center van Groningen (2,03 meter) was vorig jaar de openbaring bij Den Bosch en werd dit seizoen uitgeroepen tot `meest waardevolle speler' van de eredivisie. Na een moeizaam begin zijn de spelers van Groningen nu aan elkaar gewend, weet Reed. En aan hun coach. ,,Hij houdt altijd vast aan zijn filosofie. Dat is niet altijd makkelijk voor ons maar het maakt hem wel tot een fair en integer persoon.''

Reed heeft respect gekregen voor de aanpak van Boot. ,,We work out a lot'', zegt hij met een lichte zucht. ,,Maar hij doet gewoon mee met ons en hij is al 63! Ik heb respect voor zo'n coach.'' Of en hoe Reed ervaart dat Boot en niemand anders de baas is? ,,De baas? Hij is de generaal!''