Chris Patten in de race

De Britse Europees Commissaris voor buitenlandse betrekkingen Chis Patten is in de race om het voorzitterschap van de Commissie. Volgens de Financial Times heeft de Franse oud-president en ex-voorzitter van de Europese Conventie, Valéry Giscard d'Estaing, diens naam tegenover de Britse premier Blair gesuggereerd. In een reactie op dit bericht wilde Patten het afgelopen weekeinde een kandidatuur niet uitsluiten, al benadrukte hij nog door niemand te zijn gevraagd.

Tot nu toe figureerden bij de opvolging van de Italiaan Romano Prodi slechts de namen van mensen uit kleine lidstaten, zoals die van de Belgische oud-premier Jean-Luc Dehaene. De Luxemburgse premier Juncker zei eerder de post niet te ambiëren. De voormalige minister-president van Finland Paavo Lipponen is wel geïnteresseerd.

Het is de bedoeling dat de Europese regeringsleiders half juni in Brussel een besluit zullen nemen. Voor de politieke kleur van de voorzitter is ook de uitslag van de Europese verkiezingen van belang. De christen-democratische parlementsfractie heeft de functie opgeëist voor een partijgenoot, mocht zij opnieuw de grootste worden. Patten is een conservatief. In het Europees Parlement zijn de Britse Conservatieven aangesloten bij de christen-democraten.

Het voorzitterschap van Patten, een liberale Tory, kan een troefkaart zijn voor de Britse Labour-premier Tony Blair in de aanloop naar een referendum over de Europese grondwet. Het stelt Blair thuis in staat de Britse invloed in Brussel te verkopen, terwijl het de verdeeldheid onder de Tories benadrukt. Tory-leider Howard is mordicus tegen de ontwerp-grondwet.