Slordig met sars

De infectieziekte sars dreigt opnieuw op te vlammen en ditmaal door twee onvoorzichtige laboratoriummedewerkers in China. Het gaat om een 26-jarige vrouwelijke onderzoeker in opleiding en een 31 jaar oude mannelijke postdoc. Beiden werkten in het Chinese Instituut voor Virologie in Beijing, waar het coronavirus dat sars veroorzaakt werd onderzocht.

De vrouw werd het eerste ziek, op 25 maart. Zij werd pas op 4 april in Beijing in het ziekenhuis opgenomen. Ondertussen was de vrouw, terwijl zij al koorts had, per trein op en neer gereisd naar haar familie in de provincie Anhui, ongeveer duizend kilometer ten zuiden van Beijing. Daarmee bracht zij haar medepassagiers ernstig in gevaar. In Anhui besmette zij minstens twee mensen, onder wie haar moeder die op 19 april overleed. Tot nu toe is zij het enige slachtoffer.

In Beijing raakte een behandelend verpleegster besmet, die het virus overdroeg op haar moeder, vader en tante, alvorens artsen onderkenden dat het hier om sars ging en iedereen die direct contact had gehad met besmette personen in quarantaine moest.

De andere bron, de postdoc, werd op 17 april in het ziekenhuis opgenomen en heeft de ziekte mogelijk maar op een ander persoon over gedragen. Bijna duizend mensen (640 in Beijing en 353 in Anhui) zijn nu onder medische observatie geplaatst om verdere overdracht te voorkomen. Alle 200 medewerkers van het laboratorium zijn uit voorzorg geïsoleerd in een hotel ten noorden van Beijing.

Epidemioloog Antoine Danchin van het Pasteurinstituut en de universiteit van Hong Kong zegt in een interview met The Scientist (26 april) dat er menselijke fouten moeten zijn gemaakt. De Chinese laboratoria voldoen officieel aan de zogeheten level three-norm voor bioveiligheid, in overeenstemming met de richtlijnen van de Wereldgezondheidsorganisatie. Volgens Danchin is bij strikte navolging van de level two-norm al uitgesloten dat mensen besmet raken. `Maar je hebt niets aan die strenge voorschiften als mensen zich er niet heel nauwkeurig aan houden.'

Het is nog niet duidelijk of het hier gaat om een eenmalige schending van de veiligheidsvoorschriften of dat de twee laboranten tijdens aparte incidenten besmet zijn geraakt. De Chinese gezondheidsautoriteiten en de Wereldgezondheidsorganisatie zijn een diepgravend onderzoek begonnen naar de oorzaak van de uitbraak of uitbraken.