Shell kan luisteren

Eindelijk goed nieuws van de Koninklijke/Shell Groep. Het geplaagde Nederlands-Britse energieconcern (60 procent Nederlands, 40 procent Brits) heeft over het eerste kwartaal van dit jaar niet alleen hogere winstcijfers laten zien dan de meeste financiële analisten hadden verwacht; het concern heeft ook zijn aandelenterugkoopprogramma nieuw leven ingeblazen.

Die operatie, die dit jaar zo'n 2 miljard dollar zal belopen, is zeer verstandig gezien de grote hoeveelheid cash die Shell verwezenlijkt dankzij de hoge olieprijzen. Concurrenten als het Britse energieconcern BP geven met enige regelmaat geld terug aan hun aandeelhouders via aandelenterugkopen.

Maar het is tekenend voor het gebrek aan vertrouwen van beleggers in Shell dat de terugkoop als een verrassing kwam. Het concern heeft het programma blijkbaar gelanceerd in een poging de aandeelhouders mild te stemmen in de nasleep van het schandaal rond de olie- en gasreserves.

Shell belooft niet alleen dit jaar aandelen terug te kopen, maar biedt ook hoop op soortgelijke operaties in de nabije toekomst. Het energieconcern mikt erop om het percentage vreemd vermogen tussen de 20 en 30 te houden. Het overweegt, naast andere strategische doeleinden, alle overtollige inkomsten die dat percentage omlaag zouden drukken via het terugkopen van aandelen aan de aandeelhouders terug te geven.

Dit is absoluut een stap in de richting van een aandeelhoudersvriendelijker beleid. Maar de aandeelhouders hoeven ook weer niet al te zeer onder de indruk te zijn. Het trotse, maar naar binnen gekeerde concern lijkt nog steeds niet te begrijpen hoezeer het zichzelf moet veranderen. Neem de sleutelvraag of het zijn tweeledige bestuursstructuur moet hervormen. De rooksignalen die daarover naar buiten komen, zijn moeilijk te doorgronden.

Waarschijnlijk zullen de gevestigde belangen bij Shell de status quo willen handhaven, tenzij er forse druk van buitenaf op het energieconcern wordt ontwikkeld.

De boodschap aan de aandeelhouders die van deze aandelenterugkoop uitgaat, luidt dus niet: leun achterover en wees dankbaar. Integendeel. De operatie toont aan dat het bedrijf niet geheel ongevoelig is voor druk. Daarom moeten beleggers die druk hoog houden, in de hoop nog meer resultaat in de wacht te kunnen slepen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.