VS sturen extra tanks naar Irak

De Verenigde Staten sturen extra tanks en pantservoertuigen naar Irak, in antwoord op het toenemende geweld en de stijgende Amerikaanse verliezen. Deze maand zijn al meer Amerikanen in Irak gedood (132) dan in de oorlog, waarvan president Bush de gevechtsfase op 1 mei 2003 beëindigd verklaarde.

Vanochtend werden weer acht Amerikanen gedood bij een aanslag in Mahmoudiya, ten zuiden van Bagdad. Het Amerikaanse ministerie van Defensie maakte gisteren bekend dat tientallen tanks en pantservoertuigen naar Irak worden gestuurd. De eerste zijn al gearriveerd. Zo'n 20 zware M1A1 Abrams tanks zijn bestemd voor mariniers die ten westen van Bagdad opereren, onder andere tegen sunnitische rebellen in Falluja. Een zelfde aantal gaat naar Tikrit. Het aantal militairen in Irak was eerder op tijdelijke basis met 20.000 uitgebreid; de VS overwegen nog 10.000 man te sturen.

Commandanten die in het kader van de grote rotatie van Amerikaanse troepen vorige maand in Irak arriveerden wilden met lichte voertuigen opereren omdat, zoals de chef operaties van het Centrale Commando gisteren zei, ,,de strijd tegen rebellen eist dat je [..] met de bevolking werkt. Dat is lastig te doen vanuit een tank.'' Maar toen de mariniers eind vorige maand de controle over Falluja verloren en en anti-Amerikaans geweld begin deze maand ook elders in Irak oplaaide, veranderden de commandanten hun aanpak.

Gevechten tussen rebellen en Amerikaanse mariniers in Falluja gaan nog steeds met onderbrekingen door, waarbij van Amerikaanse zijde ook vliegtuigen worden ingezet. Amerikaanse commandanten wachten nog met een nieuw offensief, zoals dat van begin deze maand, waarbij honderden doden vielen. Bush maakte gisteren echter duidelijk dat de Amerikaanse troepen ,,alle noodzakelijke maatregelen'' zullen nemen om Falluja onder controle te krijgen. VN-secretaris-generaal Kofi Annan riep Bush tegelijk op tot terughoudendheid. ,,Hoe meer men de bezetting stappen ziet nemen die de burgers en de bevolking schaden, des te meer groeien de gelederen van het verzet'', aldus Annan. Volgens een nieuwe opiniepeiling vindt nu meer dan de helft van de Irakezen geweld tegen Amerikanen (soms) gerechtvaardigd.