Letse voetbalfans klappen nog voor een 0-0

Letland, tegenstander van Oranje op het EK, speelde gisteren in Riga 0-0 tegen IJsland. De Letse bonds- coach was tevreden over het solide spel.

`Kleine voetballanden bestaan niet meer', is één cliché van veel trainers uit de grote voetballanden. Gezien het spelbeeld van de oefeninterland tussen Letland en IJsland had de gisteren aanwezige Nederlandse scout Cor Pot nog gelijk ook. De levendige wedstrijd verdiende een doelpunt, maar de Letten waren ongelukkig in de afwerking. Verdedigend liet de tegenstander van Nederland op het komende EK in Portugal nauwelijks een steek vallen. Vandaar de tevredenheid na afloop van de Letse bondscoach Starkovs.

Deze geboren Rus glimlachte fijntjes toen hij hoorde dat Duitsland en Tsjechië, de andere tegenstanders op het EK, gisteravond blamerende nederlagen hadden geleden tegen respectievelijk Roemenië en Japan. ,,Wij staan bovenaan'', grapte Starkovs nog voordat hij op de hoogte was van de 4-0 zege van Nederland tegen Griekenland. Om vervolgens op serieuze toon in herhaling te treden. ,,Zo ziet u maar dat er geen kleine voetballanden meer zijn.''

Zevenduizend toeschouwers waren in de Letse hoofdstad Riga afgekomen op de vriendschappelijke wedstrijd in het stadion van FC Skonto, de enige club van naam in de Baltische staat. Ze beloonden de spelers met een bescheiden applaus. Ze waren dankbaar voor de getoonde inzet en zijn nu eenmaal minder verwend met hogeschoolvoetbal. Letland telt een zogenaamde ster, maar de vermeende vedette Verpakovskis kon tegen IJsland geen indruk maken.

De spits van Dynamo Kiev liep na afloop in gezelschap van twee hoogbenige dames naar het parkeerterrein. Het tafereel bleef schijnbaar onopgemerkt bij de aanhang, hoewel Verpakovskis in korte tijd tot nationale voetbalheld is uitgegroeid. Hij was matchwinnaar in de play-offs tegen Turkije en bijna in zijn eentje verantwoordelijk voor de plaatsing in Portugal. In de voorronde voor het Europees kampioenschap scoorde hij zes keer, waardoor Letland op de tweede plaats eindigde; achter Zweden en vóór het sterker geachte Polen. De vrouwelijke president van Letland sloot de goalgetter letterlijk in haar armen.

Nooit eerder kwalificeerde Letland zich sinds de onafhankelijkheid in 1992 voor een EK of een WK. De deelname aan Euro 2004 zorgde voor bijna even veel opschudding als de toetreding tot de Europese Unie, die komende zaterdag gevierd wordt. Nog enthousiaster zijn de Letten deze week over de prestaties van het nationale ijshockeyteam bij het WK in Praag. IJshockey en basketbal zijn populairder dan voetbal, dat dankzij de inbreng van met name de Russische inwoners (bijna 40 procent van de bevolking van 2,3 miljoen) aan een inhaalrace bezig is.

De voetbalselectie van Letland telde gisteren 23 Russen, tien Letten, twee Litouwers en een Oekraïener. Slechts drie basisspelers zijn actief in de Virsliga, de nationale competitie die uit acht clubs bestaat. De meeste internationals spelen in het buitenland, onder wie de twee uitblinkers tegen IJsland. Doelman Kolinko speelt bij het Russische Rostov en recordinternational Astafjevs (101 caps) speelt bij het Oostenrijkse Admira. Zij vormen met Verpakovskis het hart van een degelijk elftal, dat in Portugal zeker niet de schoonheidsprijs zal winnen. ,,We willen op het EK niet afgaan'', zinspeelde coach Starkovs op een defensieve speelwijze.