`Een slalomvaarder moet vrijwel alles zelf doen'

Een Nederlandse slalom- kanovaarder die de wereld- top wil halen, is vooral op zichzelf aangewezen. Vraag het Floris Braat, die zich zondag verzekerde van deelname aan `Athene'.

Slalomkanovaarder Floris Braat (24) uit Eindhoven heeft zich zondag geplaatst voor de Olympische Spelen. Hij dwong met zijn twaalfde plaats bij de wereldbekerwedstrijd in Athene tevens een tweede `olympische startplek' voor Nederland af. Die wordt vrijwel zeker ingenomen door Sam Oud. Daarmee is Nederland deze zomer in Athene relatief sterk vertegenwoordigd in een kleine en onbekende sport.

Kwalificatie voor de Spelen kwam niet als een grote verrassing?

Braat: ,,Nee, niet echt. Ik had me vorig jaar zomer dankzij een achtste plaats bij de wereldkampioenschappen in het Duitse Augsburg al genomineerd voor de Olympische Spelen. Voor definitieve plaatsing moest ik bij een wereldbekerwedstrijd bij de beste zestien eindigen. En aan die eis voldeed ik afgelopen weekeinde op de olympische baan in Athene. Het spande er alleen om of wij ons bij de beste vier landen zouden weten te plaatsen om voor Nederland twee startplaatsen bij de Spelen af te dwingen. Dankzij mijn klassering is dat gelukt en bleven we concurrent Italië net voor. Sam Oud moet nu in de komende vijf wereldbekerwedstrijden een keer in de topzestien eindigen.''

Hoe beviel de olympische baan?

,,Goed. Die is mooi aangelegd, zeer publieksvriendelijk en prima om te varen. Ja, eindelijk eens een positief bericht over een accommodatie in Athene. Op een parkoers van naar schatting 400 meter is het verval maar liefst zes meter: ongekend hoog. Maar technisch is het goed te doen. Het enige minpuntje vond ik de kwaliteit van de gebouwen rond de baan; die beginnen nu al af te takelen. Een toilet was verstopt, kranen zaten los en op een goed moment stond onze kleedkamer blank. Daarentegen vond ik de organisatie goed.''

Ligt de baan in Athene jou?

,,Ik kan op elk type baan uit de voeten. Het is vooral een kwestie van wennen. Maar dat gaat lukken, want ik ben deze week nog in Athene om te trainen, we komen nog zeker vier keer terug en een week voor de Spelen arriveren we al in Athene. Tijd genoeg om de baan te leren kennen.''

Is plaatsing jouw revanche voor het missen van de Spelen in Sydney, vier jaar geleden?

,,Ja, toch wel. Ik vond destijds dat ik ten onrechte ben afgewezen. Ik had geen nominatie, dat was het probleem. Maar die tegenvaller heeft me mentaal sterker gemaakt. Ik kan goed met druk omgaan. Dat bleek afgelopen weekeinde wel.''

Je combineert sport met studie. Is dat te doen?

,,In aanloop naar de Olympische Spelen niet; tot die tijd laat ik de boeken rusten. Overigens ben ik voor 90 procent afgestudeerd in de neuropsychologie; dat gaat allemaal goed komen. Ik heb in 2000 en 2001 me alleen op het kanoën geworpen, maar dat vond ik uiteindelijk onbevredigend. Ik heb inmiddels een modus gevonden om sport en studie te combineren. Het vergde de nodige zelfdiscipline, want op reis gingen de boeken mee.''

Hoe schat je de kansen bij de Spelen in?

,,Reëel, tussen de vijfde en tiende plaats. Maar de geschiedenis heeft geleerd dat olympische wedstrijden onvoorspelbaar en verrassend verlopen. Als dat in Athene opnieuw het geval is, sluit ik een hogere klassering niet uit. Het voordeel is dat maar 24 deelnemers worden toegelaten; veel goede kanoërs zijn er niet bij. Frankrijk, een topland met steevast drie man in de top-10, heeft ook maar twee startplaatsen.''

Hoe dringt een Nederlander in een kleine sport, zonder goede trainingsfaciliteiten, door tot de wereldtop?

,,Door veel naar het buitenland te gaan en met een buitenlandse coach te werken. In mijn geval is dat de Duitser Michael Seibert. Ik ben ooit begonnen, nadat ik op een vakantie met slalomkanovaren in contact was gekomen. Bovendien had ik het geluk dat er in mijn woonplaats Eindhoven een club was. En als je dan als junior Europees kampioen en tweede bij de wereldkampioenschappen wordt, ligt het voor de hand om te kijken waar je plafond ligt.''

Wat ontbreekt nog om de stap naar de wereldtop te maken?

,,Ik denk dat je dan fulltime in de nabijheid van een wildwaterbaan moet wonen. En dat zou verhuizing naar het buitenland betekenen. Maar dat is om sociale redenen moeilijk, omdat ik in Nederland een vriendin heb. Voor mij wijkt niet alles voor de sport.''

Wat kenmerkt een slalomvaarder?

,,Zijn discipline, want je moet veel alleen trainen en bijna alles zelf ontdekken. In de boot moet je mentaal, fysiek en technisch goed zijn. En vooral behendig, want je moet door twintig poortjes zonder ze aan te raken. Het verschil tussen mij en de topkanoërs is de foutenmarge. Waar ik wel eens iets te veel ruimte laat bij een poortje, is dat bij de besten uitgesloten.''

Joop Alberda, technisch directeur van NOC*NSF, was in Athene. Wat was zijn indruk?

,,Volgens mij positief; hij zei tenminste erg onder de indruk te zijn. Ik had niet eerder met hem kennisgemaakt. Sam Oud en ik hebben met hem gedineerd en dat gaf ons de gelegenheid bij te praten. Daarom was het goed dat hij er was.''