`Lelijke vrouwen bestaan niet'

Haar hele leven bleef ze weigeren haar leeftijd te onthullen. Zaterdagavond overleed Estée Lauder, de oprichtster van het gelijknamige cosmetica-imperium, in haar huis in New York. Volgens haar familie is ze 97 geworden. Volgens diverse biografieën is ze geboren op 1 juli 1908 en is ze dus 95 geworden.

Met het verkopen van `potjes hoop' bouwde Lauder een bedrijf op met 21.500 werknemers en een geschatte waarde van 10 miljard dollar. Haar boodschap aan alle vrouwen was: ,,De tijd staat niet aan jouw kant. Maar ik wel''.

Josephine Esther Mentzer werd geboren in New York, als dochter van Hongaarse immigranten. Door haar oom, een chemicus die behalve zetpillen en medicijnen tegen schurft ook schoonheidsproducten fabriceerde, raakte ze betrokken bij de cosmetica-industrie. In haar keuken benutte Lauder elk vrije moment met het koken van gezichtscrèmes, vertelde ze. ,,Ik voelde me altijd het meest bezield als ik een potje crème mocht rommelen.'' Haar zalfjes probeerde ze vervolgens te slijten in schoonheidssalons en warenhuizen.

En met succes. Lauder, die in 1998 als enige vrouw in Time Magazine werd genoemd bij de twintig beste zakenlieden van de vorige eeuw, was een geboren verkoopster. Als een van de eersten gaf ze gratis monsters weg bij elke aankoop. ,,Als je een kwaliteitsproduct in de klant haar hand drukt, spreekt het voor zichzelf'', vond ze. Ook zorgde ze dat internationale beroemdheden haar producten gebruikten. ,,Ik ken haar niet zo goed, maar ze blijft me maar al die dingen sturen'', verzuchtte prinses Gracia van Monaco ooit.

Bij introducties van nieuwe producten, waar ze altijd aanwezig was, pakte ze toekomstige klanten bij de pols, om er een van haar zalfjes op te smeren. Ook bedacht ze dat verkopers van haar lijn Clinique, met geurvrije en op allergie geteste middelen, witte laboratoriumjassen moesten dragen om een wetenschappelijk effect te creëren. Wat betreft de zakelijke kant van het bedrijf, had Lauder ook veel te danken aan de zakenman van Nederlandse afkomst, Arnold van Ameringen, de oprichter van geur- en smaakproducent IFF.

Lauder geloofde niet dat er lelijke vrouwen bestonden. ,,Alleen vrouwen die hun uiterlijk niet belangrijk vinden en vrouwen die niet geloven dat ze aantrekkelijk zijn. Beauty is an attitude.''