Scheldpartij van een krantenman

Deze week bekeerde Richard Desmond, eigenaar van de tabloid de Daily Express, zich tot de Tories. Die weten niet zeker of ze daar wel blij mee moeten zijn.

Met zulke vrienden heb je geen vijanden meer nodig. Dat moet de Britse Conservatieve leider, Michael Howard, deze week tandenknarsend hebben gedacht toen de Daily Express, een aanvankelijk Labour-gezinde tabloidkrant, beloofde voortaan de Tories te zullen helpen, omdat premier Blair het land zou uitleveren aan een Europese federale superstaat. Want dezelfde dag bracht Daily Express-eigenaar Richard Desmond zichzelf en zijn krant in diskrediet door ,,alle Duitsers nazi's'' te noemen, in paradepas lopend de Hitlergroet te brengen en met zijn directeuren het Deutschland über Alles aan te heffen.

Desmond lanceerde zijn tirade tijdens een routinevergadering met de directie van The Daily Telegraph, de vanouds Tory-gezinde kwaliteitskrant die samen met de Daily Express de grootste Britse krantendrukkerij, Westferry Print Works, exploiteert. Rond het imperium woedt een overnameslag, waarbij Desmond is afgevallen, maar het Duitse Axel Springer Verlag nog als kandidaat geldt.

Met een zeldzaam doorkijkje in een Britse boardroom doet de geschokte Telegraph vanochtend verslag van de escalerende vergadering bij Westferry. In een kennelijke verwijzing naar de Duitse interesse begroetten Desmond en zijn drie mededirecteuren Telegraph-directeur Jeremy Deedes met een ,,Guten Morgen''. Deedes feliciteerde Desmond dat hij ,,eindelijk het licht had gezien'', door de steun van zijn krant aan de Tories te geven. Waarna Desmond losbarstte in een tirade tegen Conrad Black, de huidige eigenaar van de Telegraph. Daarna vroeg hij of het bestuur van de drukkerij zich erop verheugde ,,door de nazi's te worden geleid''.

Deedes noemde die opmerking ,,not very helpful'' en zei dat Springer zich juist had ingespannen voor de verzoening van Duitsers en joden. Waarop Desmond opstond en herhaalde dat ,,alle Duitsers nazi's'' zijn. Toen Deedes dat ,,erg beledigend'' noemde en hem vroeg te gaan zitten zodat de vergadering kon beginnen, beet Desmond hem toe: ,,Don't you tell me to sit down, you miserable piece of shit''. Waarna Desmond als John Cleese in de Fawlty Towers-aflevering Don't Mention the War zijn goose steps deed, de Hitlergroet bracht en begon te zingen. Daarop verlieten de Telegraph-directeuren naar eigen zeggen ,,walgend'' de vergadering.

Desmond, tevens eigenaar van een softpornozender die zijn fortuin maakte met tijdschriften voor in het bovenste schap van de kiosk (Asian Babes, Horny Housewives), probeert al jaren het imago van een respectabel krantenuitgever te verwerven. Dat project was al weinig kansrijk. Zo lekten eerder verhalen uit over zijn excentrieke vergadertechniek, waarbij hij een goed idee met een bel beloont, terwijl slechte ideeën worden afgestraft met een toetertje dat een soort eendengekwaak voortbrengt. Ook sloeg Desmond, zelf joods, al een paar keer wild om zich heen naar andere kranten met beschuldigingen van antisemitisme. Serieus genomen worden lijkt ijdele hoop nu hij zich – in de woorden van een liberale parlementariër – ,,a proprietor without propriety'' (een eigenaar zonder fatsoen) heeft betoond.

De schade reikt mogelijk verder: zijn overname van de Daily Express in 2000 werd mede mogelijk gemaakt met een lening van de Commerzbank in Frankfurt van 95 miljoen pond, die mogelijk nog open staat. Een bankwoordvoerder noemde Desmonds gedrag gisteren ,,bizar''.

De Telegraph weigert na de ,,groteske daad van laster en racisme'' Desmond nog te ontmoeten. De Tories lieten in een gepijnigd persbericht weten nooit commentaar te geven op vergaderingen van anderen. Labour, toch al ongemakkelijk over Desmonds stortingen in de partijkas, juicht achter de schermen dat de partij van hem verlost is. Gisela Stuart, een Labour-MP van Duitse komaf, wenst Howard vanochtend in The Guardian ,,succes met zijn nieuwe vrienden''. Ze nodigde Desmond uit ,,op te houden met Biggles te lezen en in de 21ste eeuw te stappen''.