Schandaal bij `USA Today'

De hoofdredacteur, de plaatsvervangend hoofdredacteur en de chef nieuwsdienst van de Amerikaanse krant USA Today hebben de afgelopen dagen hun ontslag aangeboden na een uitgebreid mea culpa in de krant. Daarin bood de hoofdredactie haar excuses aan voor de verhalen van sterverslaggever Jack Kelley (43) die voor een deel bleken te zijn verzonnen.

De gebeurtenissen lijken veel op die bij de New York Times vorig jaar, waar de hoofdredactie opstapte toen kwam vast te staan dat journalist Jayson Blair delen van verhalen verzon of kopieerde van andere kranten. USA Today, een van de drie kranten in de VS met een nationaal bereik, heeft echter niet de invloed van New York Times waardoor de zaak minder aandacht heeft gekregen.

Waarnemers menen echter dat de aanklachten tegen Kelley – die verschillende malen werd genomineerd voor de prestigieuze Pulitzer-persprijs – uiteindelijk de Amerikaanse journalistiek meer kunnen beschadigen dan de beginnende journalist Blair heeft gedaan, omdat die vooral wordt gezien als een luie fantast.

Kelley heeft volgens zijn eigen krant de afgelopen twaalf jaar zeker twintig verhalen verzonnen en in zeker honderd artikelen geplagieerde of verfraaide alinea's gebruikt. Uit onderzoek bleek in maart al dat Kelley stukken waarvoor hij Pulizer-nominaties ontving, gebaseerd waren op verzonnen gebeurtenissen. Uit onderzoek van 720 artikelen bleek dat ,,zijn journalistieke zonden uitgebreid en substantieel'' zijn.

De verantwoordelijkheid hiervoor wordt door de drie redacteuren en een privé-detective die het onderzoek verrichtten bij de hoofdredactie gelegd. Die had oplettender moeten zijn, concludeerden de onderzoekers.

Hoofdredacteur Karen Jurgensen en chef nieuwsdienst Hal Ritter hebben met onmiddellijke ingang ontslag genomen. Plaatsvervangend hoofdredacteur Brian Gallagher stapt op zodra er een opvolger is gevonden. Kelley stapte zelf in januari op.

Waarom Kelley zijn verhalen verzon, is onduidelijk. Hij vertelde ooit aan een tijdschrift dat hij journalist was geworden ,,omdat God me opgeroepen heeft de waarheid te vertellen''. In een e-mail aan zijn ex-collega's schreef hij woensdag ,,de tijd te nemen om er achter te komen hoe ik die principes die ik hooghield heb geschonden''.