Twist in wondere wereld van hondenvoer

Twee fabrikanten van hondenvoer liggen met elkaar in de clinch. Ze twisten over de vraag of een hond langer kan leven door het eten van bepaalde voeding.

Twee multinationals staan tegenover elkaar in de rechtszaal. Er komen hondenshows ter sprake, dierenartsen, dieetgroepen en de ideale lichaamsconditie. De belangen zijn groot, zelfs spoedeisend. Het ene bedrijf heeft vier managers meegenomen, het andere vijf. Een van de aanwezigen in grijze krijtstreep noemt zichzelf marketing manager hondenvoermerken. Maar er is ook een business controller Benelux bij en zelfs een dierenarts.

Ze zullen de hele middag kwijt zijn voor het kort geding.

Want hier staat de markt voor hondenvoer centraal. Masterfoods, onderdeel van Mars, heeft concurrent Nestlé Purina Petcare voor de rechter gesleept. De aantijgingen klinken zwaar. Nestlé zou zich schuldig maken aan misleiding en zich onrechtmatig hebben gedragen tegen Masterfoods, producent van honden- en kattenvoer, onder meer Pedigree, Sheba en Whiskas.

Wat is het geval? Nestlé Purina adverteert sinds begin deze maand op alle Nederlandse tv-zenders, van Nederland 1 tot Yorin, met zijn nieuwe hondenvoerproduct Pro Plan. De boodschap van deze commercial kan volgens Masterfoods alleen maar als volgt worden opgevat: Geef je hond Pro Plan en hij kan tot twee jaar langer leven!

,,In de Nederlandse samenleving vormt een hond veelal onderdeel van het gezin en wordt als lid van de familie beschouwd. Wie zou niet willen dat zo'n `familielid' twee jaar langer leeft?'' zegt J. van Olst, advocaat van Masterfoods. De boodschap van de Nestlé-commercial moet volgens haar het publiek dan ook aanspreken. Voor hun bazen zijn honden net echte mensen, zo weten ook de marketeers van hondenvoerproducten.

Maar kan Nestlé zijn claim van twee jaar langer leven eigenlijk wel goed onderbouwen, vraagt de advocaat zich af. Nee, luidt haar conclusie. Ondertussen krijgt de consument echter door de commercial wel de `totaalindruk' dat zijn hond met voeding van Pro Plan langer en gezonder kan leven, zegt Van Olst. Er wordt daarbij volgens haar ten onrechte verwezen naar een onderzoek dat de claim zou ondersteunen. De commercial is dus misleidend en levert een vorm van oneerlijke concurrentie op, volgens de advocaat.

De wondere wereld van de hondenvoeding is er een van vergaande innovatie en specialisatie, zo blijkt als Nestlés advocaat J. Schaap vervolgens het woord voert. Nestlé is veertien jaar in de weer geweest met onderzoek naar de effecten van voedingsbeperking op het leven van honden en heeft daarbij gekeken naar de beste verhouding tussen calorische waarden en voedingsstoffen. Op basis daarvan is een speciaal voedingsprogramma ontwikkeld, Life Plan/Pro Plan. Het helpt de hond volgens het bedrijf de ideale lichaamsconditie te krijgen en te behouden.

Natuurlijk is er volgens de advocaat geen sprake van misleiding. De commercial zou slechts stellen dat de consument de hond ,,kan helpen tot twee jaar langer en gezond en actief te leven'' door het volgen van de voedingsrichtlijnen van Pro Plan – de juiste voeding daarbij is natuurlijk die van Pro Plan.

Ook betoogt advocaat Schaap in marketingjargon dat Pro Plan eigenlijk niet concurreert met de producten van Masterfoods. Pro Plan is een super premium product, gericht op de expert driven provider, zoals die categorie consument wordt genoemd. Deze kopers zoeken actief advies over hun huisdieren. Zij zijn volgens Nestlé bereid veel aandacht en tijd aan de gezondheid van hun honden te besteden. Deze producten zijn gemiddeld twee keer zo duur als zogenaamde mainstream producten, als Pedigree van Masterfoods en Bonzo van Nestlé zelf. Oftewel: Pedigree en Pro Plan zijn geen concurrerende producten.

Eind vorig jaar heeft Nestlé de nieuwe lijn van Pro Plan geïntroduceerd op de Nederlandse markt, onder meer op de Winner Show, de grootste hondenshow van Nederland. Ook heeft de onderneming geadverteerd in vaktijdschriften voor dierenartsen, dierenartsassistenten en special-interestbladen als Hart voor Dieren, Hondenmanieren en Onze Hond. Nestlé, zo zegt advocaat Schaap, is dan ook verbaasd waarom Masterfoods ineens een spoedeisend belang heeft bij de procedure.

De rechter heeft zich echter niet laten overtuigen door Nestlé. Het bedrijf kan niet waarmaken dat honden, gevoed met Pro Plan en volgens de juiste richtlijnen, langer kunnen leven dan andere honden. De commercial mag niet meer worden uitgezonden, op straffe van een dwangsom, zo heeft de rechtbank gisteren beslist.

In Het Geding komen juridische geschillen in het bedrijfsleven aan bod. Reacties: hetgeding@nrc.nl