Superbelegger HAL mengt zich in Amerikaanse `brillenstrijd'

De Nederlandse investeringsmaatschappij HAL Holding heeft zich in de biedingsstrijd gemengd om de macht bij de Amerikaanse brillenwinkelketen Cole National, in Nederland bekend van de Pearle-winkels.

HAL, dat beheerd wordt door de familie Van der Vorm, wil door deze interventie volledig eigenaar worden van de bijna 1.500 Pearle-winkels in Europa. HAL heeft al een groot aandelenbelang in de Europese activiteiten van Pearle en bezit tevens bijna 20 procent van de aandelen van Cole National. Als Cole National in andere handen valt, kan HAL de resterende aandelen van de Europese zaken van Pearle in één keer kopen.

HAL is genoteerd aan de Amsterdamse beurs, is officieel gevestigd op de Antillen, heeft zijn hoofdkantoor in Monaco en beheert bijna 1,9 miljard euro. Dat geld is onder meer geïnvesteerd in grote aandelenpaketten in beursgenoteerde bedrijven als Boskalis (baggeraar) en Vopak (tankopslag) en buiten de beurs in ondernemingen als Ahrend (kantoormeubels), de krant Het Financieele Dagblad en Pearle Europa. HAL is in hoog tempo in Europa opticiens en brillenwinkels aan het opkopen, onlangs nog in Frankrijk.

Cole ging drie maanden geleden, ondanks aarzelingen van HAL als grootaandeelhouder, akkoord met een overnamebod van meer dan 400 miljoen dollar door de Italiaanse concurrent Luxottica, eigenaar van onder meer Ray-Ban zonnebrillen.

HAL had toen zelf ook belangstelling om een financiële reorganisatie bij Cole te leiden, maar dat kwam niet van de grond. Nu heeft de van oorsprong Rotterdamse investeringsmaatschappij zich opgeworpen als medefinancier van een hoger, concurrerend bod op Cole National door Moulin International uit Hongkong. Moulin is een van de grootste fabrikanten van brilmonturen.

De interventie van HAL blijkt uit persberichten van Cole National en documenten die bij de Amerikaanse beurstoezichthouder SEC zijn gedeponeerd. HAL zelf heeft niets bekendgemaakt. Een woordvoerder op het hoofdkantoor in Monaco was niet bereikbaar.

De Italianen bieden 22,50 dollar per aandeel van Cole National, maar Moulin wil 25 dollar op tafel leggen. Op Wall Street verwachten beleggers en handelaren een biedingsstrijd, gezien het feit dat de beurskoers van Cole boven de waarde van het bod uit Hongkong blijft liggen.

Uit de documenten die Cole National bij de SEC heeft gedeponeerd blijkt dat HAL, na een geslaagde overname van Cole, de Europese zaken van Pearle wil inlijven, maar ook de Amerikaanse tak.