Daar komen de Belgen

Het zal nog even duren, maar de zachte, blauwe kleur van KLM zal straks zijn vervangen door het harde blauw van Air France. Maar ach, Nederlanders zijn inmiddels wat gewend. Het waren Duitsers (Dasa) die in 1993 het oer-Hollandse Fokker inlijfden. En Amerikanen (Paccar) die achter het stuur kropen bij DAF Trucks.

Hoe Nederlands is het Nederlandse bedrijfsleven anno 2004 nog? Wegener, uitsluitend actief in het Nederlandse gedrukte woord als grootste regionale krantenuitgever, heeft 40 procent van zijn aandeelhouders in het buitenland zitten. Chipmachinebouwer ASML, ontstaan uit de schoot van technologietrots Philips, geeft uitsluitend nog een jaarverslag uit in de Engelse taal. Informatiemakelaar VNU, groot geworden met typisch Nederlandse bladen als Libelle en Margriet, haalt meer dan de helft van de omzet uit Amerika en daarom zetelt bestuursvoorzitter Rob van den Bergh in New York.

Van de 25 AEX-fondsen stond bij acht bestuursvoorzitters hun wieg buiten Nederland. En er is geen politicus die er naar kraait. Namen van de bedrijven? Aegon, Ahold, ASML, Hagemeyer, Reed Elsevier, Versatel en Wolters Kluwer. En dan is er nog luxewarenconcern Gucci. De buitenlandse topman wordt daar opgevolgd door een Nederlander. Maar ING-topman Ewald Kist wordt binnenkort weer afgelost door de Belg Michel Tilmant.

Een Belgische topman is geen incident. Vlamingen en Walen maken al langer hun opwachting in het Nederlandse bedrijfsleven. In het bestuur van Heineken zit Van Boxmeer. Rudi de Becker trad toe tot de raad van bestuur van kantoorartikelenhandelaar Buhrmann. Sinds vorige maand is hij bestuursvoorzitter van groothandel Hagemeyer. En de nieuwe topman van beleggingsreus Robeco is ook een Belg.

Zouden er voor Belgische topmanagers in hun moederland te weinig aansprekende bedrijven zijn? België heeft immers in tegenstelling tot Nederland nauwelijks multinationals voortgebracht. Chemie- en farmaconcern Solvay is een uitzondering, maar zijn omzet is nog altijd vier keer zo klein als dat van Philips. En dan is er natuurlijk biermastodont Interbrew, dat na een trits overnames zelfs Heineken in omvang is gepasseerd. Het lijstje Belgische multinationals houdt dan snel op.

In Nederland is ondertussen alweer een nieuwe Belgische ster gesignaleerd. Ruim een jaar geleden werd de Belg Guy Demuynck weggeplukt bij Philips om de beoogde groeimotor van KPN, de divisie mobiele telefonie, te gaan leiden. En het is een publiek geheim: Demuynck aast op de plek van zijn baas Ad Scheepbouwer. België blijft voor velen een land waar je alleen maar door heen gaat om uiteindelijk op een mooie plek terecht te komen.