Geen paniek, maar Ullrich stapt weer af

Drie maanden voor de Tour mist Jan Ullrich de topvorm om Lance Armstrong van zijn zesde eindzege af te houden. De Duitser reed de Waalse Pijl niet uit.

De zoveelste rentree van Jan Ullrich in het wielerpeloton had gisteren een merkwaardig karakter. Terwijl de Duitse renner zich in het zweet fietste, zaten zijn Belgische begeleiders thuis voor de buis. Manager Walter Godefroot en persoonlijk adviseur Rudy Pevenage zaten `zeker en vast' niet bij elkaar op schoot naar de rechtstreekse uitzending van de Waalse Pijl te kijken. Ze zijn vorig jaar bijna met slaande ruzie uit elkaar gegaan – Pevenage loog tegen Godefroot over zijn vertrek met Ullrich – en zijn door een nieuw verstandshuwelijk tussen Ullrich en T-Mobile (voorheen Telekom) dit seizoen tot elkaar veroordeeld.

Op verzoek van de sponsor keerde voormalig Tourwinnaar Ullrich na twaalf maanden terug op het oude wielernest, op voorwaarde dat hij gebruik mocht blijven maken van zijn vertrouwenspersoon Pevenage. De hoofddirectie betaalt diens salaris uit eigen portemonnee; het budget van de wielerploeg wordt hiervoor niet aangesproken. Pevenage mag Ullrich begeleiden, maar niet in de volgwagen plaatsnemen. Op die plek zit de Duitse teamchef Mario Kummer, die gisteren deed of zijn neus bloedde. ,,Dit is een normale situatie. Bijna alle renners hebben een persoonlijke begeleider.''

Pevenage heeft een zwijgplicht over de opmerkelijke constructie bij T-Mobile. ,,Daar zeg ik niks toe, dat begrijpt u toch wel'', reageert hij desgevraagd op het verbod om Ullrich dit seizoen ook in de koers bij te staan. En Godefroot maakt een vergelijking met de meest besproken voetballer ter wereld. ,,Dacht u dat David Beckham zijn privétrainer in de dugout mag laten plaatsnemen? Wij hebben veel vertrouwen in Kummer, hij heeft vorig jaar goede resultaten geboekt. Als alle mannen met hem kunnen samenwerken, moet Ullrich dat ook kunnen.''

Kummer is dezefde mening toegedaan en naar het oordeel van Ullrich kunnen we slechts gissen. Na de tweede beklimming van de Muur van Hoei hield de Duitse publiekstrekker de Waalse Pijl voor gezien. Door zijn matige conditie en het moordende tempo in het peloton besloot hij in de middaguren voor zichzelf te gaan fietsen. Begeleid door een volgwagen van de sponsor reed hij in zijn eentje naar een hotel in Maastricht, waar de renners van T-Mobile zich voorbereiden op Luik-Bastenaken-Luik.

Vanmorgen werd bekend dat Ullrich zondag niet aan de start verschijnt in La Doyenne, zoals de oudste klassieker wordt genoemd. ,,Mijn huidige vorm is nog niet goed genoeg om wedstrijden van dit kaliber al aan te kunnen'', liet hij weten. Volgens ploegleider Kummer richt Ullrich zich nu op de Ronde van Duitsland en de Ronde van Zwitserland. ,,In die etappewedstrijden kan Jan zich toch nog goed voorbereiden op de Ronde van Frankrijk.'' Komende zondag is Alexander Vinokourov de enige kopman van de ploeg.

Voorlopig maakt Ullrich nog geen goede reclame voor zijn sponsor. In de Waalse Pijl was hij gisteren niet één keer in beeld. Hij heeft zoals altijd in het voorseizoen last van overgewicht, een familiekwaal. De hamvraag voor iedere wielerfan luidt elk jaar opnieuw: is Der Jan op tijd klaar voor de Tour? Volgens Pevenage is er geen reden ,,tot panikeren''. De vertrouwenspersoon heeft Ullrich in april wel eens slechter zien fietsen. Maar toch. ,,Jan is zelf ook niet tevreden over zijn toestand. Vergeet niet dat hij in januari en februari door een darmvirus veel trainingsuren moest ontberen.'' Godefroot is minder blij met de oude kwaal van Ullrich. ,,Geen commentaar'', antwoordt hij bits op de vraag of de vorm van Jan hem zorgen baart.

Godefroot heeft zich altijd geërgerd aan het gebrek aan beroepsernst bij Ullrich. Twee jaar geleden werd hij tijdens een revalidatie na het innemen van een partydrug bij een out-of-competition controle op doping betrapt. Hij mocht meteen naar een andere werkgever uitkijken. Vorig jaar reed hij achtereenvolgens voor de noodlijdende sponsors Team Coast en Bianchi. In het mintgroene shirt van de Italiaanse fietsfabrikant maakte hij indruk in de Ronde van Frankrijk. Met iets meer geluk en minder organisatorische rompslomp (wisseling van sponsor, onzeker van deelname) had hij Lance Armstrong van diens vijfde eindzege kunnen afhouden.

Komende zomer wordt Ullrich als enige renner in staat geacht de Amerikaan het recordaantal van zes Tourzeges te beletten. Armstrong is dezelfde mening toegedaan. ,,Alleen zou Jan wat serieuzer voor zijn vak moeten leven'', vertelde de Texaan deze week in een gesprek met Het Nieuwsblad. Daarmee had de kwelgeest van Ullrich, die vijf keer tweede werd in de Tour, niets nieuws verteld. Armstrong is op tijd fit voor een nieuwe machtsgreep. Ullrich voert weer een race tegen de klok. Over drie maanden wordt in Parijs de balans opgemaakt.