Ahold wellicht te duur

Eind vorig jaar wist Ahold 3 miljard euro op te halen bij beleggers teneinde zichzelf enige adempauze te verschaffen bij het weer op de been krijgen van de door schandalen getroffen Amerikaanse cateringdivisie US Foodservice. Het Nederlandse supermarktconcern betoogde dat dit beter was dan het alternatief: het opbreken van het bedrijf middels een uitverkoop om de enorme schulden af te betalen. Die redenering kan nog steeds opgaan, maar het vertrouwen in een goede afloop heeft door de jongste resultaten wel een flinke knauw gekregen.

Om de ommekeer te doen slagen moet Ahold zijn Amerikaanse cateringdivisie weer winstgevend maken, de rest van het concern in evenwicht houden en minder bedrijfsonderdelen voor een goede prijs kunnen afstoten.

Laten we eerst eens naar US Foodservice kijken. Het bedrijf, dat voedsel levert aan kleine winkels en restaurants, verloor veel van de goodwill bij zijn leveranciers toen het vorig jaar boekhoudschandalen bekendmaakte en in de rode cijfers terechtkwam. De hoop was dat een financieel sterker Ahold de winstmarges volgend jaar zou kunnen terugkrijgen op het niveau van 2002.

Maar het concern zegt nu dat het nog wel tot 2006 kan duren voordat de operationele winst terug is op het niveau van vóór het schandaal. Dit boort niet alleen de hoop op een snel herstel de grond in, maar duidt er ook op dat Ahold moeite zal hebben de marges van de cateringdivisie binnen afzienbare tijd op te krikken van het betrekkelijk lage peil van 2 procent dat in 2002 werd bereikt.

In de tweede plaats lijkt het erop dat sommige onderdelen van het concern het niet zo goed doen als gehoopt werd. Ahold is in de Verenigde Staten in de problemen geraakt. Bijna al zijn merken rapporteerden in het vierde kwartaal lagere marges in vergelijking met vorig jaar. De puike prestatie van winkelketen Stop & Shop, dat zijn winstmarge met 150 basispunten wist te verhogen, hield het totaalresultaat van de Amerikaanse detailhandelsdivisie op peil. Maar dat soort marges is op langere termijn mogelijk onhoudbaar.

Ahold wil in 2005 voor 2,5 miljard euro aan bedrijfsonderdelen verkocht hebben en heeft daarvan al bijna 1,1 miljard euro verwezenlijkt. Maar sommige divisies die op de nominatie staan om te worden afgestoten, zoals de Amerikaanse winkelketens Bruno's en Bi-Lo, staan onder toenemende druk van concurrenten, waardoor het lastiger kan worden de beoogde bedragen binnen te halen. Ahold geeft nu toe dat het wellicht meer onderdelen zal moeten verkopen dan de bedoeling was.

De huidige koers van 7 euro per aandeel houdt waarschijnlijk rekening met een herstel van de cateringdivisie in 2005 en is afhankelijk van het stabiel blijven van de winstmarges bij de andere divisies. De koers lijkt te hoog gestegen te zijn.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.