Opvolger in recordtijd benoemd

Sinds Jim Cantalupo's aantreden als topman van de Amerikaanse fastfoodketen McDonald's steeg de koers ruim 70 procent. Gisteren zakte het aandeel toen bekend werd dat hij plotseling was overleden.

Jim Cantalupo, die gisteren op zestigjarige leeftijd aan een hartaanval overleed, wordt algemeen gezien als de topman die tegen de verwachting in het verouderde McDonald's in korte tijd nieuw leven wist in te blazen. Hij concentreerde zich op vernieuwing en verbetering van de formule. Een van zijn laatste initiatieven was de introductie van het `Go active! Adult Happy Meal', dat bestaat uit een salade, een fles bronwater en een zogenoemde `stepometer', een apparaatje waarmee je het aantal stappen dat je op een dag zet kunt meten. Beleggers konden Cantalupo's reorganisatie waarderen: sinds zijn aantreden steeg het aandeel McDonald's met ruim 70 procent.

Cantalupo, die gistermorgen stierf in Orlando, Florida, waar hij een conferentie van 13.000 concessiehouders zou toespreken, wordt opgevolgd door Charlie Bell, een 43-jarige Australiër, die op zijn vijftiende begon achter het frituurvet bij McDonald's in Sydney. Slechts tweeënhalf uur had de raad van commissarissen nodig om Bell, een protégé van Cantalupo, als nieuwe bestuursvoorzitter aan te wijzen.

,,Charlie Bell heeft de afgelopen zestien maanden met Jim samengewerkt om McDonald's te revitaliseren over de hele wereld'', zo liet het bedrijf, gevestigd te Chicago, gisteren weten. ,,Hij is zeer geschikt en goed voorbereid om de opmerkelijke focus en discipline die Jim liet zien voort te zetten.''

Op Wall Street werd de promotie van Bell als een logische gezien, hoewel de koers van McDonald's daalde met 2 procent tot 26,84 dollar. ,,Het enige bezwaar dat je kunt hebben tegen Bell is dat hij erg jong is'', zei een analist gisteren tegen het persbureau Bloomberg. Bell heeft zich razendsnel opgewerkt binnen McDonald's Australië, en was recentelijk verantwoordelijk voor de Europese divisie, waar McDonald's 6.000 van zijn wereldwijd 30.000 restaurants exploiteert. Verwacht wordt dat Bell de nieuwe koers, ingezet door Cantalupo, zal blijven volgen.

McDonald's zag zijn omzet over het eerste kwartaal van dit jaar stijgen met 14,2 procent, de hoogste kwartaalstijging tot nu toe. Nog maar kortgeleden zei Cantalupo, in een van zijn weinige interviews, tegen de krant USA Today dat McDonald's niet ,,af'' was. ,,Het gaat de goede kant op'', zei hij.

Cantalupo, een als fanatiek en sympathiek bekendstaande McDonald's-veteraan die in 2001 zijn pensionering afbrak om de falende bestuursvoorzitter Jack Greenberg op te volgen, boog de toenmalige strategie om die gericht was op blinde expansie. In plaats van over de hele wereld almaar meer restaurants te openen richtte Cantalupo, van huis uit accountant, zich op de prestaties van bestaande restaurants. Zwakke werden gesloten.

Cantalupo had de gewoonte om zomaar een McDonald's binnen te wandelen, de ambiance, service en het eten te beoordelen, en de betrokken filiaalhouder vervolgens een rapportcijfer te overhandigen op de achterkant van zijn visitekaartje. Arthur Martinez, oud-topman van warenhuis Sears Roebuck waar Cantalupo commissaris was, zei eens dat Cantalupo service ,,in zijn genen'' had zitten en over de gave beschikte om ,,op een buitengewoon aangename manier de pijnlijkste vragen te stellen''.

McDonald's ligt al jaren onder vuur van advocaten, activisten en politici die beweren dat de fastfoodketen een aandeel heeft in de epidemie van zwaarlijvigheid die in de VS rondwaart – en in toenemende mate in de rest van de wereld. Begin volgende maand komt er een documentaire in de VS uit, genaamd Super Size Me, waarin de filmmaker laat zien wat er gebeurt als je een maandlang de maaltijd nuttigt bij McDonald's. De hoofdpersoon komt ruim tien kilo aan, krijgt last van braakneigingen, gebrek aan libido en depressie.

Cantalupo schoof zulke kritische geluiden niet ter zijde. Hij voerde veranderingen door in: de supergrote porties zijn afgeschaft, kindermaaltijden komen binnenkort met appelfrietjes en yoghurt.