Ahold: na verloren jaar is 2004 `overgangsjaar'

Na de turbulentie rond Ahold bleek gisteren de sterkte van het supermarktbedrijf. Die viel tegen: het bedrijfsresultaat halveerde.

Ahold zit op het goede spoor, vertelde topman Anders Moberg gisteren. Bij de presentatie van de cijfers over 2003 benadrukte hij wat er goed ging bij het supermarktbedrijf. ,,We boeken een indrukwekkende vooruitgang om concurrerend te worden. We hebben een aantal mijlpalen bereikt.''

Zijn collega-bestuurders mochten uitleggen wat minder goed ging. Zoals het verlies van de vorig jaar door fraude getroffen Amerikaanse groothandel US Foodservice. Aholds bedrijfsresultaat voor goodwill en bijzondere lasten halveerde tot 1,07 miljard euro.

Terwijl het aandeel Ahold gisterochtend op de Amsterdamse beurs het slechtst presteerde, werd duidelijk dat vorig jaar alleen de Amerikaanse supermarktketen Stop & Shop uitstekend draaide. Bij Albert Heijn daalde het bedrijfsresultaat met 23 procent. Dit jaar lijken de resultaten tot nu toe niet sterk verbeterd. AH-directeur Dick Boer zei dat zijn winkels er sinds de prijzenoorlog 200.000 vaste klanten bij hebben gekregen. Dat is hetzelfde aantal als waarover hij sprak in december vorig jaar.

Over de andere bedrijfsonderdelen in Europa was Ahold onduidelijk. Wel heeft het bedrijf een onbekend aantal matig draaiende winkels in Spanje en Scandinavië (ICA) gesloten. Ook zijn er problemen bij de hypermarkten in Polen. In Tsjechië en Slowakije staan de resultaten onder druk. Moberg was onzeker of Oost-Europa dit jaar uit de problemen komt: ,,Hopelijk hebben we het ergste gehad.''

De Amerikaanse supermarkten van Ahold verliezen glans. Uitzondering is Stop & Shop, met een omzet van 10,1 miljard euro de grootste supermarktketen van het bedrijf. Stop & Shop zorgde in zijn eentje bijna voor het hele bedrijfsresultaat van Ahold. BI-LO en Bruno's worden verkocht, zo werd kort geleden bekendgemaakt. Om Top's winstgevender te maken, werd besloten om zijn gemakswinkels af te stoten en moest het samenwerken met Ahold-dochter Giant-Landover. Giant-Landover kreeg te maken met nieuwe tegenslagen, waardoor het bedrijfsresultaat vorig jaar 21 procent zakte.

Bestuurder Bill Grize, verantwoordelijk voor de Amerikaanse supermarkten, wees naar de toenemende concurrentie. Rivalen openen nieuwe winkels en verlagen prijzen. Hierdoor daalde het marktaandeel van Giant-Landover. De concurrenten roken hun kans toen Ahold door het boekhoudschandaal was afgeleid. ,,Die zeggen niet: laten we achterover leunen en even wachten totdat Bill weer tijd heeft om te managen.'' Grize erkende dat Giant-Landover zelf twee fouten maakte. De marketingafdeling was bijna het hele jaar onderbezet, zodat de keten zijn strategie van `Elke dag lage prijzen' niet goed kon uitdragen. Bovendien ging door sterke kostenbesparingen de service in de winkels achteruit, waardoor een deel van de klanten wegbleef.

Analisten zagen in US Foodservice de grootste tegenvaller. Het bedrijfsresultaat van 148 miljoen dollar uit 2002 sloeg om in een verlies van 218 miljoen vorig jaar. Terwijl de branche in de VS vorig jaar met ongeveer 3,5 procent groeide, bleef de groothandel van Ahold daarbij achter met een toename van 2,3 procent. Deels nog geflatteerd, omdat de helft van de groei te danken was aan overnames die vorig jaar werden geconsolideerd en omdat US Foodservice de prijzen verhoogde met 3,5 procent.

Ook hier had de boekhoudaffaire een extra negatief gevolg. US Foodservice werd ondersteboven gehaald door Ahold en de Amerikaanse beursautoriteit SEC, maar het bedrijf verving na de fraude ook vijftig topmanagers. Pas twee weken geleden was het nieuwe management compleet. Een jaar werd US Foodservice niet optimaal geleid. Hierdoor verloor het vijf grote klanten, vertelde de nieuwe topman Larry Benjamin.

Intussen werd US Foodservice door gebrek aan ervaren onderhandelaars gedwongen ongunstiger contracten te sluiten met leveranciers. Ook wilden ze dat US Foodservice sneller zijn nota's ging betalen. Meteen na zijn aantreden maakte Benjamin een plan om het bedrijf weer winstgevend te maken. Belangrijk onderdeel is het openbreken van de contracten met de 125 grootste leveranciers.

Hij sluit niet uit dat US Foodservice opnieuw moet reorganiseren. Grize vertelde dat Giant-Landover dit jaar nog geen winst gaat maken. Daarom zei Moberg; ,,Vorig jaar was een verloren jaar, dit jaar wordt een overgangsjaar.''