Lancering van Kuipers geslaagd

De Nederlandse astronaut André Kuipers is vanochtend aan zijn elfdaagse ruimtereis begonnen. Om 9.18 uur, 5.18 uur Nederlandse tijd, verhief zijn Sojoez-raket zich van lanceerplatform nummer 1 bij ruimtebasis Baikonoer in Kazachstan.

De lancering van de raket verliep zonder problemen. Kuipers vergezelt de Rus Gennadi Padalka en de Amerikaan Michael Finke naar het internationale ruimtestation ISS. Daar komen de astronauten over twee dagen aan.

Kuipers verblijft negen dagen in het ruimtestation. Hij zal daar wetenschappelijke experimenten uitvoeren. Zijn medereizigers Padalka en Finke blijven het komende half jaar in het ruimtestation. Kuipers keert op Koninginnedag met de huidige bemanning van het ISS terug op aarde.

De 45-jarige Kuipers is de tweede Nederlandse ruimtereiziger. Wubbo Ockels ging hem in 1985 voor.

Vader Bram Kuipers kon vanaf de eretribune zijn zoon op een monitor volgen. ,,Dit is indrukwekkend, fantastisch'', zei hij na afloop. ,,Als ik hem zo op de monitor zie, denk ik: mijn kereltje toch wel.'' Vriendin Helen Conijn: ,,Dit is het begin, de landing is veel riskanter. André zei: ik ben pas astronaut na mijn eerste rondje om de aarde.'' Anderhalf uur na de lancering was het zover. Toen mocht Kuipers zich astronaut noemen.

Vanuit Nederland keken enige honderden belangstellenden in Space Expo in Noordwijk en in het Omniversum in Den Haag naar de lancering. In Kazachstan was een Nederlandse delegatie met minister Van der Hoeven (Onderwijs) aanwezig. Haar ministerie betaalde 12,5 miljoen euro om de reis van Kuipers mogelijk te maken. Kuipers zal tijdens zijn verblijf een aantal wetenschappelijke experimenten uitvoeren. Zo doet hij onder andere onderzoek naar oriëntatie in gewichtloosheid en de oorzaak van ruimteziekte.

LANCERING: pagina 3