VS sluiten Iraakse `deserteurs' op

Het Amerikaanse leger houdt naar schatting 200 Iraakse paramilitairen vast omdat zij weigerden mee te doen aan een aanval op de Iraakse stad Falluja.

Aan de soldaten, onderdeel van het Iraakse civiele defensiekorps, zou begin deze maand zijn bevolen mee te doen aan een offensief op de sunnitische stad. Het Amerikaanse leger begon 5 april met een aanval op Fallujah, zo'n zestig kilometer ten westen van Bagdad, om de stad van rebellen te zuiveren.

,,Ze bevolen ons de stad aan te vallen en we waren verbaasd. Hoe kan een Irakees tegen een andere Irakees vechten? Dat betekent dat niets is veranderd sinds de dagen van Saddam Hussein. We weigerden'', aldus soldaat Ali al-Shamari, die wist te ontsnappen.

De 200 man worden vastgehouden in een tentenkamp. Het Amerikaanse leger bevestigt dat er sprake was van ,,het negeren van bevelen''.

Een Amerikaanse militair die sinds vorige week vermist wordt na een aanval op zijn konvooi ten westen van Bagdad, is gegijzeld. Dit meldt de Amerikaanse omroep ABC. De Arabische zender Al-Jazira heeft een videoband uitgezonden waarop de bewuste militair te zien zou zijn.

Bij de aanval verdwenen eveneens acht andere Amerikanen. Van een van hen is bekend dat ook hij wordt gegijzeld, het lot van de andere vermisten is nog onduidelijk.

Zeker 17 buitenlanders worden op dit moment gegijzeld, onder wie drie Italianen, een Deen en een Jordaanse zakenman die uit zijn hotel in Basra zou zijn ontvoerd.

Italiaanse media meldden gisteren dat de ontvoerders dreigen ,,elke 48 uur'' een gijzelaar te doden. Woensdag werd bekend dat een van de vier Italianen die werd vastgehouden, is vermoord. Het Italiaanse ministerie van Buitenlandse Zaken kon dit niet bevestigen, maar zei wel met de gijzelnemers contact proberen te leggen.

De Iraakse gijzelnemers hebben inmiddels een Chinees, een Canadees en drie Tsjechische televisiejournalisten vrijgelaten.

Verschillende landen hebben aangegeven hun burgers te zullen terugtrekken als de veiligheidssituatie in het land slechter wordt. Rusland stuurde gisteren een vliegtuig om 365 Russen en Oekraïeners te evacueren. Driehonderd anderen weigerden echter Irak te verlaten. Zij willen hun (lucratieve) contracten uitdienen.