Danone laat rivalen achter

Voor Danone is het jaar goed begonnen. Het Franse voedingsconcern heeft, als de wisselkoerseffecten buiten beschouwing worden gelaten, in het eerste kwartaal een omzetgroei van 10 procent verwezenlijkt ten opzichte van het eerste kwartaal van 2003.

Bovendien bevestigde Danone een groeidoelstelling voor het hele jaar 2004 van 5 procent tot 7 procent.Zijn minder goed presterende concurrenten moeten groen zien van jaloezie, en terecht. Het Nederlands-Britse Unilever sloot 2003 af met een schamele groei van 2,5 procent bij zijn leidende merken, ver beneden de doelstelling van 5 procent, en verschoof zijn aandacht van de groei naar het aandeelhoudersrendement.

Wat zorgt ervoor dat Danone het zo goed doet? Om te beginnen heeft het concern het voordeel dat het in staat is zich te blijven concentreren op snelgroeiende voedingscategorieën, zoals yoghurt, zonder te worden gehinderd door afgematte of verzadigde merken als Unilevers Hellmann's mayonaise.

Bovendien is het Franse bedrijf zo gelukkig niet al te veel mondiale concurrentie te ondervinden voor zijn zuiveldivisie, die ongeveer de helft van de activiteiten voor haar rekening neemt. Ook succesvolle marketing- en vernieuwingsinitiatieven lijken resultaat op te leveren. De omzet van Danone's zuiveldivisie steeg vorig jaar met bijna 13 procent, die van de drankendivisie met 10 procent, en zelfs zijn achterblijvende koekjesdivisie haalde nog een groei van 3 procent vergeleken met 2002.

Danone wordt verhandeld op een niveau van meer dan zeventienmaal de winst, een welverdiende premie ten opzichte van rivalen Nestlé (vijftienmaal) en Unilever (dertienmaal). Gezien de krachtige onderliggende omzetgroei van Danone zijn de eeuwige geruchten over een mogelijke overname door een concurrent als Nestlé, Unilever of Kraft nauwelijks verbazingwekkend.

Toch zou het bedrijf opgesplitst in delen voor andere concurrenten als Numico of zelfs Coca-Cola wel eens interessanter kunnen zijn. Bovendien is het bestuur, geleid door Franck Riboud - de zoon van de oprichter - fel gekant tegen een eventuele overname. En op grond van de recente pogingen van de Franse regering om de verkoop van Aventis aan het Zwitserse farmacieconcern Novartis tegen te houden, denken de buitenlandse gegadigden voor Danone wellicht liever twee keer na voor ze een bod lanceren. Een regering die vindt dat vaccins een strategisch belang vertegenwoordigen, kan makkelijk tot hetzelfde inzicht komen als het om yoghurt gaat.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.