Corus staat zwaar gevecht te wachten

Alisher Usmanov mag dan een valse start hebben gemaakt met zijn poging om het Brits-Nederlandse staalconcern Corus wakker te schudden, nu verdient de Russische oligarch het om serieus te worden genomen.

Gallagher, de beleggingsmaatschappij die Usmanov heeft gebruikt om een belang van 13 procent in het staalconcern op te bouwen, heeft eindelijk toegegeven niet uit te zijn op een commerciëel arrangement met Corus. Als deze ontkenning eerder was gekomen, hadden de aandeelhouders de motieven van de oligarch, die al grote belangen in de staal- en ijzerertssectoren heeft, niet hoeven wantrouwen.

Maar de ontkenning, hoe laat zij ook is gekomen, betekent dat de belangen van Usmanov op één lijn zouden moeten liggen met die van de andere aandeelhouders van Corus. En dat betekent weer dat zijn eis om een onafhankelijke directeur in de top van het Brits-Nederlandse concern te benoemen het verdiend te worden gehoord.

Usmanov moet nu uitleggen wat de bijdrage van zijn kandidaat zou kunnen inhouden. Dat lijkt een lastige opgave. De kandidaat van zijn voorkeur is Adrianus van der Velden, een vroegere bestuurder van Hoogovens, het Nederlandse staalbedrijf dat met British Steel fuseerde om Corus te vormen. Maar er bestaat weinig liefde tussen de Nederlanders en de Britten. Bovendien domineren de laatsten, inclusief bestuursvoorzitter Jim Leng, de concernleiding.

Het Russische kamp heeft twee zorgen geuit over de raad van bestuur. In de eerste plaats mist die deskundigheid op het gebied van de staalindustrie. En in de tweede plaats kan die niet goed overweg met de Nederlandse tak van het concern. Usmanov heeft zijn woorden in diplomatieke taal gehuld. Maar omdat hij een directeur wil benoemen, moet hij zeggen wat hij precies wil.

Waarschijnlijk bedoelt hij dat de verhoudingen volledig op z'n kop staan. De cultuur van het staalbedrijf is overwegend Brits, ook al presteert de Nederlandse tak van het concern veel beter. Bovendien blijven de Britse bedrijfsonderdelen het ondanks talloze saneringsronden slechter doen dan hun Europese branchegenoten.

De raad van bestuur van Corus moet deze argumenten nu aanvaarden of verwerpen. De oligarch zou in theorie een schandaal kunnen veroorzaken om de koers van het concern omhoog te krijgen. Hij heeft immers een hoop geld te verliezen. Corus is daarentegen bezig zijn Britse activiteiten te saneren - met geld dat door de aandeelhouders overigens pas in december vorig jaar ter beschikking is gesteld. Deze punten kunnen de raad van bestuur helpen de status quo te verdedigen, als het zou besluiten dat te doen.

Maar de Rus Usmanov heeft strategische redenen om vast te houden aan zijn belang in Corus, die hem een manier verschaffen om zijn staalbelangen te beschermen. En het argument van de schijnbaar eindeloze saneringsoperaties laat zich moeilijk weerleggen. De raad van bestuur van Corus kan zich opmaken voor een zwaar gevecht met de oligarch Alisher Usmanov.