Tweety aan de voet van Goliath

Six Flags heeft een nieuwe eigenaar. Het attractiepark heeft ook nieuwe plannen. Om eindelijk eens de concurrerende meubelboulevards van zich af te schudden.

,,Compleet uit je dak en over de kop voor nog meer thrill, fun en adrenaline.'' Dat belooft de folder. En zo kennen we het attractiepark Six Flags in Biddinghuizen ook. Spektakel bij `de roller coaster capital' van Europa.

Minder belicht is de rustige kant van het park dat net in andere handen is beland. Een paar minuten lopen van de angstaanjagende Goliath kunnen de kleuters terecht. Bij Bugs Bunny thuis, verscholen onder de reuzenwortels. En nieuw: sinds Pasen, traditiegetrouw de opening van het Nederlandse pretparkenseizoen, wordt de dag afgesloten met een kinderparade waar alle tekenfilmfiguren van `Bugs Bunny, Tweety en hun Looney Tunes vriendjes' aan mee doen.

,,Het beeld van het spektakel is te eenzijdig en moet veranderen'', zegt Marcel Schonenberg, algemeen directeur van het park. ,,Als ouders van jonge kinderen denken dat hier alleen bungeejumpende tieners rondlopen verwachten ze niet dat er voor hen ook iets te vinden is en komen ze dus niet.'' Daardoor loopt het park een deel van de potentiële bezoekers mis. Dat vindt de nieuwe eigenaar, Palomon Capital Partners, ook. Deze week maakte de Britse investeringsmaatschappij bekend de Europese divisie van de Noord-Amerikaanse Six Flags Group te hebben gekocht voor 155 miljoen euro. Het gaat om zeven parken, het park in Madrid valt buiten de overname omdat de gemeente grootaandeelhouder is.

Miles Cresswell-Turner, partner bij Palamon, ziet het Duitse park in Bottrop, maar vooral het Nederlandse park als de twee kroonjuwelen in de voor hun grootste investering tot nu toe. Als kroonjuweel zal ,,een aanzienlijk deel'' van de zestig miljoen euro die Palamon de komende vijf jaar in de europese divisie zal investeren, naar Biddinghuizen gaan'', zegt Cresswell-Turner.

Parkdirecteur Schonenberg verwacht veranderingen onder de nieuwe eigenaar. Toen Six Flags de Europese Walibi-parken in 1998 kocht (inclusief het park in Flevoland) koos het ,,centraal geleide concern voor de grote rides,''vertelt Schonenberg. Daar zaten goede kanten aan ,,waar we nu nog steeds veel aan hebben''. Hij doelt op de administratieve organisatie en ook op de strenge veiligheidseisen die gelden binnen het park. Als voorbeeld noemt hij de houten achtbaan Robin Hood. Vóórdat het park zijn poorten opengooit zijn elke dag al zes manuren besteed aan het controleren van de baan. Dan lopen zijn mensen de hele baan af. ,,Er hoeft maar één schroefje verkeerd te zitten of we gooien `m dicht. In deze sector kun je geen enkel risico nemen.''

De centrale aanpak had ook het nadeel dat de band met de regio niet voldoende kon worden uitgebuit. En elke regio heeft weer zijn eigen kanten. Nederland is een raar landje, vindt hij. ,,We hebben de grootste concentratie pretparken per hoofd van de bevolking en toch zijn de meubelboulevards onze grootste concurrenten op miezerige dagen.'' De Nederlandse pretparkmarkt is volgens hem ook een verdringingsmarkt waar je het moet hebben van specialiteiten. Dat deed Six Flags met het imago van `de roller coaster capital'. Volgens de nieuwe eigenaar en Schonenberg bleek dat achteraf te eenzijdig. De rustige ligging van het in totaal 120 hectare metende park – het oude terrein van de Floriade midden in de Flevopolder – is volgens beiden daardoor niet voldoende voor het voetlicht gebracht.

In het zomerseizoen werken er ruim negenhonderd medewerkers. Allemaal worden ze getraind, vertelt Schonenberg en hij wijst al wandelend door het park op één van de restaurants waar op dat moment ,,een up-selling training wordt gegeven: Wilt u bij de kroket óók een colaatje?'' legt hij het doel van de cursus uit.

De parken geven geen omzetcijfers. Maar volgens Jeff Bertus, algemeen secretaris van de internationale brancheorganisatie IAAPA, staat attractiepark De Efteling in Kaatsheuvel bovenaan de top vijf met 3,5 miljoen bezoekers. Op afstand gevolgd door de attractieparken Slagharen, Duinrell en Six Flags met rond de één miljoen bezoekers. ,,Gemiddeld halen attractieparken 60 procent van hun inkomsten uit de entree, de rest komt uit de merchandising en horeca'', aldus Bertus. Exclusief het bungalowpark en het evenemententerrein (bekend van Lowlands) lijkt de omzet van Six Flags op minimaal 30 miljoen euro te komen.

Om te groeien wordt de band met de regio weer het uitgangspunt. ,,Daarom is de inbreng van het lokale management belangrijk,'' zegt Creswell-Turner. ,,Voor ons betekent dat meer autonomie en daar ben ik heel blij mee'', vertelt Schonenberg. Hij heeft het druk met de plannen voor 2005. Dan eindigt de licentie-overeenkomst met Time Warner voor het gebruik van de tekenfilmfiguren en hij wil niet zeggen of die overeenkomst verlengd wordt.

Om de band met de regio en de interesse van leerlingen in de technische vakken te versterken ondertekent hij morgen een samenwerkingsovereenkomst met scholenorganisatie De Landstede. Die heeft 30.000 leerlingen en krijgen voortaan lessen over natuurkundige onderwerpen als zwaartekracht, middelpuntvliedende kracht en G-krachten in Six Flags Holland. Leerlingen kunnen ook stages lopen of als vakantiekracht op het park werken. ,,Ook een investering in de regio en wie weet komen ze met hun familie terug'', hoopt Schonenberg.