Meisjes sneller dan jongens, ook bij chimpansees

Meisjes leren op jonge leeftijd sneller dan jongens. Dat geldt niet alleen bij mensen, maar ook bij chimpansees.

Uit onderzoek van Amerikaanse wetenschappers blijkt dat jonge vrouwelijke chimpansees sneller vaardigheden leren dan hun mannelijke soortgenoten, ten minste als het aankomt op het vangen van termieten.

De onderzoekers bestudeerden vier jaar lang een groep van veertien chimpansees in het Nationaal Park van Gombe in Tanzania. De apen waren allemaal jonger dan elf jaar. Daarbij stuitten ze op belangrijke geslachtsverschillen bij het leergedrag van de jonge dieren in de manier waarop ze de techniek van het `hengelen naar termieten' leerden van hun moeders.

De aandacht van de jongens verslapte al snel als moeders hun voordeden hoe ze naar termieten moesten `hengelen'. Zij gaven het leren snel op en brachten hun tijd liever spelend door. De meisjes investeerden meer energie in de studie. Zij maakten zich de vaardigheid om met een twijgje termieten uit het nest te vissen meer dan 27 maanden eerder eigen dan de jongens. Volgens de onderzoekers gaven de moeders evenveel aandacht aan de mannelijke als aan de vrouwelijke dieren en waren ze ook even geduldig met beide.

,,Voor zover we weten, is dit het eerste bewijs van een verschil tussen de geslachten in het leren of imiteren van een techniek voor het gebruiken van werktuigen bij chimpansees die in het wild leven'', schrijven de onderzoekers Elizabeth Lonsdorf, Lynn Eberly en Anne Pusey vandaag in het Britse wetenschappelijk tijdschrift Nature.

,,Bij mensenkinderen werden vergelijkbare verschillen vastgesteld tussen jongens en meisjes'', schrijven de onderzoekers. ,,Dat kan een aanwijzing zijn voor een verschillend leerproces.'' Ze denken dat de geslachtsspecifieke leerverschillen al zouden kunnen bestaan sinds de laatste gemeenschappelijke `voorouder' van de chimpansee en de mens, ook al zijn hun onderzoeksgegevens gebaseerd op een relatief kleine groep dieren.

Termieten zijn voor de chimpansees een belangrijke bron van proteïnen en vet. Het is mogelijk dat het geslachtsverschil in het leren vangen van de beestjes een logische verklaring heeft die niets met leervaardigheid te maken heeft. Ook volwassen vrouwtjeschimpansees brengen meer tijd door met het `hengelen naar termieten' dan mannetjes. ,,Volwassen mannelijke chimpansees jagen soms op kleinere aapjes in de bomen en vullen op die manier hun proteïnevoorraad aan. Vrouwtjes daarentegen zijn bijna altijd zwanger of ze moeten zorgen voor de pasgeboren jongeren. Zij kunnen tegelijkertijd naar termieten vissen en voor hun kroost zorgen'', zegt onderzoekster Londsdorf in een intervieuw met de Britse krant The Independent. ,,Maar dit betekent wel dat wetenschappers die het aanleren van complexe vaardigheden onderzoeken, rekening moeten houden met het geslacht van de dieren'', aldus Londsdorf.