Oudste muis van de wereld (4 jaar) nog altijd seksueel actief

De muis Yoda is zaterdag vier jaar oud geworden. Dat maakt hem de oudste nog levende muis ter wereld. Doorgerekend naar de mens komt de leeftijd van Yoda overeen met een leeftijd van 136 jaar. De levensverwachting van laboratoriummuizen is doorgaans niet veel langer dan twee jaar.

De muis Yoda, zo genoemd naar de Star Wars-figuur Yoda die 900 jaar oud is, dankt zijn hoge leeftijd aan genetische veranderingen die zijn hormoonhuishouding beïnvloeden. Doordat de muis veel minder groeihormoon en schildklierhormoon produceert, heeft hij slechts eenderde van de omvang van een normale muis.

Yoda werd geboren op 10 april 2000 in een laboratorium van de University of Michigan Medical School, en is een van de meer dan honderd muizen die patholoog Richard A. Miller bestudeert in zijn onderzoek naar veroudering. De muizen worden gehouden in steriele kooien, om te voorkomen dat een infectie ze voortijdig de das om doet. Op die manier proberen de onderzoekers de leeftijd tot het maximum op te rekken.

Yoda stamt af van langlevende wilde muizen die gevangen zijn in de Amerikaanse staat Idaho. Uit deze muizenstam hebben onderzoekers in het Jackson Laboratory mutante dwergmuizen gefokt, die erg klein zijn en nog langer leven. Omdat de dwergmuis moeite heeft om zichzelf warm te houden, heeft hij het gezelschap gekregen van Princess Leia, een `gewoon' muizenvrouwtje dat is vernoemd naar de seksbom uit Star Wars.

De stokoude Yoda lijkt nog kerngezond, zegt Miller. Hij beweegt zich normaal en is nog altijd seksueel actief. Yoda is niet de oudste muis die ooit heeft geleefd. In januari 2003 overleed een dwergmuis van 4 jaar 11 maanden en 3 weken. De meeste oude muizen zijn door onderzoekers op een calorie-arm dieet gezet, omdat zij daarmee ouder zouden worden. Yoda krijgt echter normale voeding.De oude muizen leveren de onderzoekers tal van aanwijzingen op over het proces van veroudering. Defecten in witte bloedcellen van oude muizen bleken bijvoorbeeld de normale functie van het afweersysteem te belemmeren. Uiteindelijk hopen de onderzoekers hiermee ook inzicht te krijgen in veroudering van de mens.