Eén dood, nog twee in gevaar

John en Lori Witmer uit Wisconsin volgen hun dochters die dienst doen in het Amerikaanse leger in Irak via een eigen website voor familie en vrienden. Foto's, brieven en andere berichtjes uit Bagdad vertellen de ervaringen van deze drie Amerikaanse zusjes.

Onlangs was te lezen: ,,Blijf bidden! Ze zijn bijna thuis!'' Het laatste bericht, dat zondag op de website werd gezet, roept ook op om te bidden, maar heeft een hele andere toon: ,,Met pijn in het hart moeten we u vertellen dat Michelle Witmer tijdens haar dienst gedood is op 9 april. Bid voor haar.''

De 20-jarige Michelle Witmer kwam om het leven toen haar voertuig vrijdag in Bagdad beschoten werd door een Iraakse militie. Ze nam in november 2002 dienst bij de Nationale Garde, bij dezelfde eenheid waar haar oudere zus Rachel (24) al diende: de 32ste compagnie van de Militaire Politie. In maart 2003 werd de eenheid naar Irak gezonden, waar de zussen van elkaar gescheiden werden. Beiden werden op verschillende plaatsten ingezet bij het trainen van de nieuwe Iraakse militaire politie. Michelle's tweelingzus, Charity, werd in december vorig jaar als arts naar een andere eenheid, eveneens in de regio rond de hoofdstad, gestuurd.

Michelle zag de laatste weken haar aflossing dichterbijkomen, zo schreef zij in e-mails naar huis. In februari kregen de leden van haar eenheid te horen dat zij familieleden in de VS moesten vragen geen post meer te sturen. ,,Dit is een HEEL GOED TEKEN!!'', schreef ze. Deze week wordt haar eenheid inderdaad naar de VS teruggevlogen.

Het afgelopen weekend zijn Rachel en Charity naar huis teruggekeerd voor de begrafenis van hun zus, die morgen plaats heeft.

John, de vader van de meisjes, heeft het Pentagon gisteren gesmeekt om zijn twee dochters definitief terug naar huis te sturen. ,,Onze familie zou een volgend tragisch verlies niet kunnen dragen'', zegt hij in een gesprek met de Britse krant The Guardian. ,,Ik kan niet nog een jaar leven zoals nu. Iemand die dit niet heeft meegemaakt, kan het niet begrijpen. We vertrouwen erop dat degenen die de beslissing moeten nemen, beseffen dat ons gezin al genoeg heef opgeofferd.''

Als Michelle's zussen de gevarenzone van het oorlogsgebied willen verlaten, kan dat. De woordvoerder van het Amerikaanse ministerie van Defensie, Kevin Curry, bevestigt dat de verwanten van soldaten die sterven in vijandig gebied ervoor kunnen kiezen in een andere regio hun diensttijd te vol te maken. De zussen hebben hun vader gezegd dat ze nog een wat tijd nodig hebben om te beslissen. Vader Witmer hoopt dat zijn dochters rekening houden met zijn gevoelens en niet terugkeren naar het oorlogsgebied, ,,maar uiteindelijk is het een beslissing die mijn meisjes zelf moeten nemen'', zegt hij.