Velen op de vlucht in Sri Lanka

In het oosten van Sri Lanka zijn duizenden mensen op de vlucht geslagen voor gevechten tussen twee rivaliserende milities van de Tamil Tijgers. Bij de strijd zijn, voor zover bekend, tot op heden negen rebellen gesneuveld. Dat heeft het Rode Kruis gisteren bekend gemaakt.

De gevechten in de buurt van de rivier de Verugal, vlak bij de oostelijke kust, zijn de eerste sinds het leger van de Tamil Tijgers, die strijden voor autonomie in het noorden en het oosten, vorige maand uiteenbrak. De noordelijke hoofdmacht, onder leiding van de algemeen commandant van de Tamil Tijgers, Prabhakaran, probeert nu het gebied onder controle te krijgen dat wordt beheerst door de afvallige oostelijke commandant, kolonel Karuna.

Volgens de noordelijke factie hebben al meer dan 300 strijders van Karuna zich zonder verder verzet overgegeven nadat ze omsingeld waren. Een officier in de militie van Karuna zei dat zijn eenheid door ongeveer duizend strijders werd aangevallen en dat daarom werd besloten tot ,,een tactische terugtrekking ten einde een nieuwe verdedigingslinie op te zetten''.

Volgens een functionaris van het Rode Kruis zijn ongeveer 3.000 mensen uit hun dorpen weggevlucht en krijgen ze elders onderdak in scholen. Het Rode Kruis is begonnen met het sturen van voedsel. Het kinderfonds van de VN, Unicef, heeft andermaal geprotesteerd tegen de inzet van kindsoldaten in de strijd. Al voor de scheuring in het rebellenleger zette de Sri-Lankese president Kumaratunga het vredesproces met de Tamil Tijgers stil. De internationale gemeenschap heeft voor miljarden dollars aan wederopbouwhulp toegezegd als er een vredesakkoord is.