Lammetjes moeten hun vacht vaker poetsen om gezond te blijven

Hoe kleiner het dier, hoe vaker en langduriger het aan vachtverzorging doet. Duidelijk was al dat dit voor verschillen tussen diersoorten opgaat. Nu blijkt dat bij geiten, lammetjes en volwassen schapen die regel ook binnen een soort of ras geldt. Jongere en dus kleinere dieren, met minder vacht, verzorgen die vaker (Animal Behaviour, jan 2004).

Het onderhouden van de vacht is vooral van belang voor de bestrijding van huidparasieten als teken, vlooien en luizen. Alleen al het bloedverlies dat door parasieten optreedt maken het poetsen de moeite waard. Kleine dieren behalen daarbij relatief de meeste winst. Bij een zelfde parasietenbelasting, in aantallen bloedzuigertjes per strekkende centimeter, verliezen kleinere dieren immers meer bloed per eenheid lichaamsmassa. Een kleiner dier heeft naar verhouding meer buitenkant.

Veterinair onderzoekers van de universiteit van Californië in Davis veronderstelden daarom dat jonge, al snel zelfstandig rondlopende zoogdieren meer tijd zouden moeten besteden aan hun huid en vacht dan oudere. Allereerst bekeken zij het gedrag van pasgeboren en jonge geiten, Capra hircus, en volwassen geiten onder dezelfde omstandigheden. Vanaf een leeftijd van twee weken bleken de jonge geiten inderdaad duidelijk meer aan vachtverzorging, bijna tien keer zoveel. De verhouding tussen huidoppervlak en lichaamsgewicht van die jonge geiten ligt 230 procent boven die van volwassenen. Op een leeftijd van 15 weken ligt die verhouding nog maar 140 procent hoger en is het verschil in gedrag al sterk afgenomen.

Bij schapen ligt het met de vachtverzorging wat lastiger. Ook voor de schapen zelf. Doorgefokte wolschapen (Ovis aries) zouden wel aan verzorging willen doen, maar door de overdreven dikte van hun vacht is dat onhaalbaar. Zodra de schapen zijn geschoren kammen zij echter hun vacht door de onderste snijtanden er doorheen te halen tot nog vele weken na het scheren zelf. En dan blijkt er tussen volwassen ooien en lammetjes hetzelfde verschil te zijn als bij geiten en hun jongen: de lammetjes scoren flink hoger.

De onderzoekers vermoeden dat het de groeihormonen zijn die in jonge geiten en lammeren die het intensieve poetsgedrag oproepen.