Het turbulente leven van John Daly

Gisteren begon in Augusta (Georgia) The Masters, de eerste major van het golfseizoen. Een van de opvallendste deelnemers: John Daly, na Tiger Woods de meest besproken golfer ter wereld.

Van een vlekkeloze voorbereiding op The Masters kon voor John Daly geen sprake zijn. Uiteraard niet. Er is nu eenmaal altijd iets aan de hand in het leven van de 38-jarige Amerikaanse golfer. Twee dagen voor The Masters bekende zijn vierde vrouw, Sherrie Miller, schuld in een rechtszaak waarin ze, samen met haar ouders, terechtstond voor medeplichtigheid bij drugshandel, illegale gokpraktijken en het witwassen van zwart geld. Ze hoefde niet de cel in, maar werd veroordeeld tot zes maanden huisarrest en vijf jaar voorwaardelijk.

Daly, sinds 2001 met Miller getrouwd, was onschuldig. Hij had geen idee wat er in het huis van zijn schoonfamilie gebeurde. Het is de zoveelste bizarre episode in het turbulente leven van John Daly. De man die the wild thing wordt genoemd, hield de moed erin. ,,Ik steun mijn vrouw in deze moeilijke periode. Iedereen maakt fouten. Je moet ook kunnen vergeven en proberen samen het leven weer op te pakken.''

Doorgaan met het leven na tegenslagen, Daly is er inmiddels expert in. Sinds hij in 1991 op het laatste moment van reserve deelnemer werd in het USPGA Championship en het toernooi won, is hij door diepe dalen gegaan. Daly kon de weelde niet dragen. Hij raakte verslaafd aan de drank, reed zich bijna opzettelijk dood, verspeelde miljoenen aan goktafels en aan sponsorcontracten, en werd diverse keren geschorst door de Amerikaanse Tour. Tussen alle ellende door won hij in 1995 nog wel even in St. Andrews het Brits Open.

Zelfs op de zwartste dagen blijft het ongelooflijke golftalent van Daly zichtbaar. Hij slaat de bal over enorme afstanden met zijn te zware, maar lenige lichaam. Daly heeft handen als kolenschoppen, maar hij is gezegend met een fluwelen touch op en rond de greens.

Herhaaldelijk werd Daly afgeschreven. Geholpen door zijn enorme natuurlijke talent, klautert hij keer op keer op. Twee maanden geleden won hij de Buick Invitational, zijn eerste overwinning in Amerika sinds negen jaar. Daly huilde dikke tranen voor het oog van de camera's. ,,Deze overwinning is voor de fans'', stamelde hij. ,,Ze hebben me door dik en dun gesteund, ik ben ze zo dankbaar.''

Van Daly kun je zo'n melodramatisch optreden accepteren. Omdat het niet gespeeld is, er geen woord van gelogen is. De meeste golffans dragen hem op handen. Zijn zwakheden worden hem vergeven, vooral omdat Daly zijn privé-problemen graag deelt met anderen.

De in Arkansas geboren golfer draagt het hart op de tong en is goedgelovig. Toen Daly voor de derde keer was getrouwd, kwam hij er achter dat hij weer eens was voorgelogen: zijn vrouw bleek al een kind te hebben en was tien jaar ouder dan ze Daly had verteld. Het verhaal werd breed uitgemeten in de pers. Daly schaamde zich niet, hij was vooral ontredderd. ,,Waarom liegt iemand nou over zulke dingen, dat snap ik gewoon niet.''

Daly, een fervent zanger en gitaarspeler, bracht een paar jaar terug een cd uit met zelf geschreven liedjes. Een van de titels: All my exes wear Rolexes.

Hij betaalt zijn drie ex-vrouwen maandelijks ieder tienduizend dollar alimentatie. Daly heeft er de afgelopen jaren een fortuin doorheen gejaagd. Hij staat bekend als vrijgevig en schenkt grote bedragen aan goede doelen. De overwinning in de Buick Invitational, goed voor 800.000 dollar, kwam dan ook op een goed moment. Ook de weken daarna was Daly op dreef. Hij speelt nog altijd snel en ongecompliceerd: grip it and rip it, is Daly's motto.

Gokken en alcohol drinken heeft Daly afgezworen. Hij is twee verslavingen trouw gebleven: sigaretten en Diet-Coke. Vijfentwintig blikjes Diet-Coke op een dag is voor Daly heel gewoon. Het lijkt hem goed te doen. Hij oogt rustiger, op de golfbaan en daarbuiten.

,,Ik voel me voor het eerst sinds lange tijd weer echt gelukkig'', zei Daly aan de vooravond van The Masters in een interview met The Golf Channel. Daly zat op een campingstoeltje voor de luxe bus waarmee hij van toernooi naar toernooi rijdt. Daly heeft vliegangst, alleen als het echt niet anders kan stapt hij in een vliegtuig.

Door zijn goede spel van de laatste weken kwalificeerde hij zich voor The Masters, zijn favoriete toernooi. ,,Dit is de hemel'', sprak Daly toen hij aan het begin van de week op Augusta National arriveerde. ,,Er is geen mooiere plek om golf te spelen.''

Vooraf werd hij gezien als een serieuze outsider. De lange baan met de extreem snelle greens lijkt hem op het lijf geschreven. De eerste, door onweer onderbroken ronde, kon Daly het niet waarmaken: 78, zes slagen boven het baangemiddelde. Daly gaat The Masters dit jaar waarschijnlijk niet winnen. Hij kan er niet mee zitten. ,,Ik ben al lang blij dat ik hier eindelijk weer eens kan meedoen.''