Modern Californisch architect

De zondag 4 april overleden Amerikaanse architect Pierre Koenig was mede verantwoordelijk voor een van de bekendste verbeeldingen van het moderne Californische leven. Het was in een van zijn huizen dat Jules Schulman de foto nam van twee converserende vrouwen in witte avondjurken met het eindeloze lichtraster van een nachtelijk Los Angeles aan hun voeten. De foto was van buiten genomen, maar de vrouwen waren duidelijk zichtbaar in de glazen doos die uit een berghelling stak en als een ruimteschip boven de moderne metropool zweefde.

De glazen doos was nummer 22 van de Case Study Houses, de beroemde voorbeeldhuizen die op initiatief van John Enstanza, eigenaar van het tijdschrift Art and Architecture, begin jaren zestig in Los Angeles werden gebouwd om het grote publiek te laten zien dat modernistische architecten ook heel goede suburbane huizen konden bouwen. Estanza gaf Pierre Koenig en andere modernistische architecten en vormgevers, zoals Ray en Charles Eames, de opdracht om met geprefabriceerde materialen goedkope maar `verantwoorde' huizen te bouwen.

De opdracht was Koenig op het lijf geschreven. De in San Francisco geboren Koenig was zelf op en top Californiër en onder invloed van de Californische modernisten van de eerste generatie als Richard Neutra was hij ervan overtuigd geraakt dat moderne architectuur fris, helder, doorzichtig en industrieel moest zijn.

Zijn overtuiging werd echter niet gedeeld door de meeste andere Californiërs. Want hoewel de Californiërs in groten getale in de Case Study Houses, waarvan Koenig ook nummer 21 bouwde, kwamen kijken hoe ze modern moesten wonen, gingen ze zelden tot de aanschaf van zo'n modern suburbaan huis over.

Dit wil niet zeggen dat Koenig geen succes had. Hij vond genoeg particuliere opdrachtgevers om een behoorlijk oeuvre aan woonhuizen in Los Angeles bij elkaar te bouwen. Hierbij hield Pierre Koenig vast aan de stijl die hij al in het begin van de jaren vijftig had gevonden. Steevast zijn zijn gebouwen opgebouwd uit stalen skeletten die zijn ingevuld met panelen van kunststof, hout en vooral glas.

Tot zijn dood bleef Koenig een overtuigd modernist die bouwde voor een wereld waar altijd de zon schijnt.