`Gevechtstroepen VS langer in Irak'

Sommige Amerikaanse troepen met gevechtservaring die op korte termijn uit Irak zouden vertrekken, blijven mogelijk langer in het land in verband met het opgelaaide geweld.

Bij het Amerikaanse offensief in de sunnitische stad Falluja zijn sinds maandag meer dan 280 Irakezen gedood, aldus een ziekenhuisdirecteur. In Bagdad en andere steden betuigden vanochtend duizenden mensen hun solidariteit met de bevolking van Falluja.

De Amerikaanse minister van Defensie, Donald Rumsfeld, onderstreepte in Washington dat de toestand in Irak, met zwaar geweld in sunnitisch én shi'itisch gebied, ,,niet onbeheersbaar'' is. Volgens hem zijn de opstandelingen ,,relatief klein in aantal''.

Het Pentagon zit op het ogenblik midden in een grote rotatie van troepen die moet leiden tot een tot 115.000 man verminderde troepenmacht. De totale sterkte is nu tot 135.000 man gegroeid, een situatie waarvan Rumsfeld verklaarde gebruik te kunnen maken.

Rumsfeld gaf toe dat strijders van de radicale shi'itische geestelijke Muqtada Sadr, die zondag in vele shi'itische steden in de aanval gingen na de arrestatie van een medewerker van Sadr, behalve de steden Kufa en Al-Kut ook de shi'itische heilige stad Najaf controleren. Daar gelegerde Spaanse troepen hebben niet ingegrepen.

De belangrijkste shi'itische geestelijk leider, groot-ayatollah Sistani, veroordeelde vanuit Najaf de manier waarop de Amerikaanse troepen de revolte van Muqtada Sadr aanpakken. Hij maande alle partijen tot kalmte. Muqtada Sadr, die ook in Najaf verblijft, heeft een eerdere vredesoproep van Sistani naast zich neergelegd.

De Iraakse regeringsraad heeft gisteren gesproken over een voorstel om Sadr, tegen wie een arrestatiebevel is uitgevaardigd wegens het aanzetten tot moord op een rivaal, niet te vervolgen in ruil voor stopzetting van zijn revolte. Volgens bronnen bij de regeringsraad zal geweld tegen hem niet werken. De Amerikanen hebben aangekondigd zijn militie ,,te vernietigen''.

In Falluja ging vandaag een groot offensief van Amerikaanse mariniers tegen rebellen onverminderd door. Gisteren troffen de Amerikanen naar eigen zeggen een muur rond een moskee met een bom en raketten, nadat er vanaf die plaats was geschoten. Volgens lokale getuigen zijn daarbij tientallen doden gevallen, maar Amerikaanse woordvoerders zeiden dat lijken noch bloedsporen waren aangetroffen.

REPORTAGE: pagina 5