De opvolger van Johan Museeuw heet Tom Boonen

Met de 23-jarige wielrenner Tom Boonen heeft België een aanstaande klassieker- koning in huis. Hij was gisteren superieur in Gent-Wevelgem.

Aan symboliek geen gebrek in de 66ste editie van Gent-Wevelgem. De 38-jarige Johan Museeuw, al ruim een decennium vaandeldrager van de wielernatie België, gaf gisteren het stokje over aan zijn beoogde opvolger. De 23-jarige Tom Boonen reed de hele dag in de schaduw van de klassiekerkoning, die volgende week afscheid neemt van het profpeloton. De jonge Kempenaar deed in de finale wat de oude Vlaming van hem verwachtte. Hij won de eindsprint van de waaierklassieker op imponerende wijze. Zijn tegenstanders stonden niet eens op de finishfoto, zo groot was het verschil met de Zweedse nummer twee Magnus Backstedt en de Estse nummer drie Jaan Kirsipuu.

De lange, sterke Boonen heeft zich vorig jaar met succes toegelegd op explosieve sprinttrainingen, nadat hij door een sleutelbeenbreuk de Tour moest laten schieten voor de Vuelta. In de Spaanse ronde worden veel etappes door een massaspurt beslist, vandaar. Komende zomer maakt Boonen zijn debuut in de Tour. De concurrentie is gewaarschuwd. Zijn imposante dijbenen, als boomstammen zo dik, kunnen alleen maar sterker worden. In zijn hoofd lijkt hij al een ervaren beroepsrenner. Hij praat en fietst op een natuurlijke, zelfverzekerde wijze. En hij wordt aanbeden door vrouwelijke fans, zo bleek gisteren voor de start in Deinze. Schijnbaar gelaten onderging hij de handkusjes en de bewonderende blikken. Hij heeft net een nieuwe vriendin, vertelde hij in het Belgische weekblad Humo, die bij de eerste kennismaking niet wist dat zij met een groot wielertalent van doen had.

Boonen was gisteren onderweg naar Wevelgem geen moment in paniek, toen hij twee keer door een lekke band achterop was geraakt. Met speels gemak keerde hij terug in de kopgroep, waar vijf helpers hem op weg naar de finish uit de wind hielden. De straffe zuidwester en de kletsnatte wegen hadden nauwelijks vat op de opvolger van Museeuw, die komende zondag zijn carrière hoopt af te sluiten met een zege in Parijs-Roubaix. Hij rekent stilletjes op een wederdienst van Boonen, zoals die hem afgelopen zondag in de Ronde van Vlaanderen ter zijde stond. Zonder succes, Museeuw raakte op de Muur van Geraardsbergen achterop.

Met de overwinning in Gent-Wevelgem vierde Boonen zijn grootste dagsucces tot dusverre. Hij revancheerde zich voor de mislukte sprint van vorig jaar, toen hij zich liet verrassen door de Duitser Andreas Klier en achter de eindstreep tegen een onoplettende fotograaf op pijnlijke wijze tot stilstand kwam. Nu reed hij `met twee vingers in de neus' onder het finishdoek door. ,,Ik was vorig jaar bezweken onder de stress. Nu voelde ik weer de druk van het favoriet zijn, maar ik had meer goesting in de goede afloop'', vertelde de winnaar na afloop.

Het zondagskind Boonen, zoon van een middelmatige wielerprof uit Balen, won bij de beloften en de junioren bijna alles wat er te winnen viel. Hij debuteerde in 2002 bij US Postal als neoprof met een derde plaats in Parijs-Roubaix. Sinds vorig seizoen rijdt hij voor QuickStep, waar ploegleider Patrick Lefevere hem leert om minder met zijn krachten te smijten. Wegkapitein Johan Museeuw doceert hem onderweg de fijne kneepjes van het wielervak. De extraverte Boonen heeft naar eigen zeggen meer rust in zijn lijf gekregen dankzij de introverte Museeuw. De belofte won dit voorjaar de E3-Prijs en behaalde ritzeges in de Ruta del Sol en de Ronde van Qatar.

De erelijst van Boonen oogt nog niet spectaculair, maar wat niet is kan nog komen. Als Museeuw zondag niet in staat blijkt Parijs-Roubaix te winnen, kan zijn jonge luitenant wel eens voor een machtsgreep zorgen in de `Helletocht'. Het voorspelde `strontweer' in het noorden van Frankrijk boezemt hem geen angst in. Boonen: ,,Ik loop nog dikwijls met het gezicht tegen de muur. Voilá, je moet eerst veel verliezen om te kunnen winnen.''