Koersen chipmakers zijn fors gestegen

De omzet en de prijzen van halfgeleiders (chips) zijn aan het stijgen. Kijk maar eens naar de meest wisselvallige sector van de markt, die van de geheugenchips. De ongelukkige computerfabrikanten die geen vaste prijsafspraken konden maken, hebben de prijs voor geheugenchips sinds begin dit jaar met meer dan 50 procent omhoog zien gaan.

Hoewel dit een welkome ontwikkeling is voor de chronisch verlieslijdende chipproducenten, moeten beleggers op hun hoede zijn. De koersen van de chipaandelen zijn al hoger dan gebruikelijk op het hoogtepunt van de cyclus, en snel stijgende prijzen zijn vaak de voorbode van een neergaande trend.

Maar de ervaring zou het wel eens opnieuw kunnen verliezen van de hoop. De aandelen van chipproducenten doen het de laatste tijd goed, en die van de zwakkere broeders nog het meest. Het in moeilijkheden verkerende Koreaanse concern Hynix zag zijn koers sinds begin dit jaar bijvoorbeeld verdubbelen.

Daar kan het Duitse Infineon weliswaar niet aan tippen, maar zijn aandelen worden nog altijd verhandeld op het ongehoorde niveau van 38 maal de verwachte winst. Het beleggen in dit soort aandelen is gokken op het voortduren van de prijsstijgingen, en dat is zeer riskant.

De vraag geeft uiteraard de doorslag. De samenhang tussen de omzet van de halfgeleidersector en de economische groei is vrij sterk - 80 procent volgens onderzoek van zakenbank CSFB - en neemt toe naarmate de computerindustrie een groter deel van de wereldeconomie voor haar rekening neemt. Als de economische groei hapert, neemt de vraag af.

Maar de chipproducenten worden ook met andere risico's geconfronteerd. In de eerste plaats is het aantal bruikbare chips dat zij van één plakje silicium kunnen maken onlangs gedaald. De fabrikanten hebben moeite gehad de jongste technologie in het productieproces te integreren, waardoor de opbrengst ongebruikelijk laag is geweest. Als de bedrijven deze problemen te boven komen, neemt het aanbod toe en zullen de prijzen dalen. In de tweede plaats zijn veel bedrijven overgestapt van de vervaardiging van geheugenchips op die van winstgevender producten als onderdelen voor digitale camera's. Nu de winstmarges bij de geheugenchips zo hoog zijn, komen zij wellicht in de verleiding de omgekeerde weg te bewandelen. In de derde plaats vormen hoge prijzen het startsein voor investeringen in nieuwe fabrieken, hetgeen uiteindelijk ook tot lagere prijzen zal leiden.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.