Een loyalist met zakelijk instinct

Loyaal. Dat was het eerste woord dat de Franse bestuursvoorzitter van staal- en aluminiumconcern Corus, Philippe Varin, afgelopen vrijdag te binnen schoot bij de benoeming van Rauke Henstra (58) als directeur van Corus Strip Portfolio (walserijproducten), de belangrijkste divisie van het bedrijf. Hoe beroerd de fusie tussen het voormalige Hoogovens en British Steel de afgelopen jaren ook verliep, over de lippen van Henstra kwam in ieder geval naar buiten toe geen onvertogen woord over de megaverliezen van het bedrijf in Engeland die de continuïteit van het voormalige en winstgevende Hoogovens in IJmuiden ernstig bedreigen. ,,Dat komt doordat Rauke een Hoogovens-man in hart en nieren is'', zegt een voormalig medewerker die altijd bij Henstra in de buurt is geweest in de 31 jaar dat hij zijn carrière bij Hoogovens opbouwde.

Henstra werkte bij Hoogovens als hoofd nieuwbouw, kwam vervolgens bij de sectie ijzer en de productgroep ijzer terecht en eindigde als voorzitter van de directie Corus Staal. In die laatste functie gaf de in 1973 aan de Technische Universiteit Delft afgestudeerde Fries leiding aan een staalbedrijf met een omzet van 2,7 miljard euro en 9.500 medewerkers. ,,Iemand die zo met het bedrijf verweven is hangt de vuile was niet buiten'', zegt de naaste medewerker. ,,Kritiek op Corus beschouwt hij ook als kritiek op IJmuiden. En IJmuiden is zo'n beetje zijn levenswerk.''

De loopbaan van Henstra roept associaties op met het verhaal van de tien kleine negertjes van Agatha Christie. Van de bestuurstop van het voormalige Hoogovens was ruim een jaar na de overname door British Steel in 1999 bij Corus weinig meer over. Henstra's voorganger Aad van der Velden stapte vlak voor zijn pensioen volgens de officiële lezing om `persoonlijke redenen' op uit het bestuur – in werkelijkheid werd er naar zijn smaak niet snel genoeg het mes gezet in de noodlijdende Britse staalactiviteiten. Topman Fokko van Duyne werd met een riante premie de laan uitgestuurd omdat hij te weinig daadkracht toonde. Ook Franswillem Briët verdween uit de top bij Corus, alweer om `persoonlijke redenen'. Een keurige formulering waarmee de gedesillusioneerde managers die de eer aan zichzelf hielden nadat hun de mond was gesnoerd met een flinke zak geld.

Dat maakte de weg vrij voor Henstra in IJmuiden, die al enkele jaren het `het gezicht' van Hoogovens was voordat hij vorige week de leiding kreeg bij Corus, ook in Wales, over alle zogeheten `platte producten', gewalste staalproducten voor onder meer de bouw, de verpakkingsindustrie en de auto-industrie. Zelfs het feit dat het Nederlandse bedrijf Polynorm als belangrijke toeleverancier voor de auto-industrie niet door Hoogovens kon worden gekocht wegens geldgebrek als gevolg van de megaverliezen in Engeland (het Oostenrijkse Voest Alpine verdween met de buit) kon Henstra niet verleiden tot boude uitspraken over de fusie die in een steeds groter drama ontaardde.

Die loyaliteit van Henstra sprak ook de top van het bedrijf in Engeland wel aan, waar tweede man van Corus Stuart Pettifor de leegloop in IJmuiden als `desertie' bestempelde. ,,Maar het zou te simpel zijn om Henstra te beschouwen als een man die alleen om zijn loyaliteit is benoemd'', zegt Varin. ,,Hij is een excellente manager met dertig jaar ervaring in `plat staal'. Hij kent de staalsector als geen ander. Hij is de juiste man om leiding te geven aan een van onze belangrijkste divisies.''

,,Je kunt ook een deal met hem maken'', zegt bestuurder van FNV Bondgenoten Jos Duynhoven. ,,Ik heb een aantal CAO's met hem afgesloten. Hij houdt niet van lastige onderhandelingen, maar afspraak is bij hem afspraak. Als ik hem er op wees dat bepaalde zaken niet liepen zoals was afgesproken, ging hij persoonlijk verhaal halen. Maar het is ook een harde jongen, een echte zakenman.''

In IJmuiden, het bedrijf waar Corus op drijft, is uiterst positief gereageerd op de terugkeer van een Nederlander in de concerntop. ,,Of een onderneming goed of slecht draait hangt ook af van de hearts and minds van de mensen die er werken'', zegt president-commissaris van Corus Nederland Leo Berndsen. ,,Henstra is de vleesgeworden kennis van staal. Dat zo'n man de leiding krijgt straalt vertrouwen uit – ook naar de werknemers.''