Arsenal en Real in kwartfinales gestrand

Chelsea en AS Monaco zijn de verrassende halve finalisten in de Champions League. Chelsea won, na een 1-1 gelijkspel op eigen veld, met 2-1 bij stadgenoot Arsenal. Monaco versloeg Real Madrid met 3-1, na een 4-2 nederlaag in de heenwedstrijd.

In het vorstendom behaalde AS Monaco gisteravond een sensationele overwinning op Real, dat dit seizoen nog niet had verloren in de Champions League. De `Koninklijke' wist de favorietenrol net als vorig seizoen niet waar te maken. Toen werd Real in de halve finale uitgeschakeld door Juventus. De Spaanse kampioen – spelend zonder de geschorste Beckham maar met de wereldsterren Figo, Ronaldo, Zidane en Roberto Carlos – wist zich voor het eerst sinds 1999 niet bij de laatste vier van de Champions League te scharen.

Real leek gisteravond vrijwel zeker van plaatsing, na een vroege treffer van Raúl. Monaco moest drie keer scoren, maar waande zich niet kansloos gezien een eerdere korfbaluitslag tegen Deportivo la Coruña. Vorig najaar werd deze Spaanse topploeg in een groepswedstrijd met 8-3 verslagen door de noodlijdende club, die dankzij een financiële injectie van onder meer de prinselijke familie van de ondergang werd gered. Monaco had vorige zomer een schuld van ongeveer 87 miljoen euro.

Tegen Real, dat de voorsprong op hautaine wijze verspeelde, begon Monaco nog voor rust aan een indrukwekkende inhaalrace. De Franse international Giuly zorgde in blessuretijd van de eerste helft voor de gelijkmaker, nadat Morientes de bal keurig in zijn voeten had gekopt. Dezelfde Spanjaard, die twee weken geleden in de slotfase een 4-1 achterstand had teruggebracht tot een 4-2 nederlaag, maakte na rust weer een kopdoelpunt tegen zijn oude werkgever. Bij Real was hij vorig seizoen door de aankoop van steeds meer sterspelers op een zijspoor beland.

In het laatste half uur waren er kansen aan beide kanten. Real dicteerde op het middenveld en leek het spel met succes te vertragen. De Portugees Figo en de Braziliaan Ronaldo waren bijna succesvol met een vrije trap. Morientes miste ook een grote kans. Na de 3-1 van aanvoerder Giuly, die de Spaanse verdediging verschalkte met een fraaie hakbal, ging Real tevergeefs op zoek naar een tweede tegentreffer. Een rake kopbal van Raúl werd afgekeurd wegens buitenspel. Aan de andere kant voorkwam de paal tweemaal een grotere afgang van Real. Spelers en trainer Deschamps van Monaco vielen elkaar na afloop huilend in de armen.

Op Highbury verspeelde Arsenal zijn tweede kans op een hoofdprijs in vier dagen. Zaterdag werden The Gunners uitgeschakeld door Manchester United in de halve eindstrijd van het FA-Cuptoernooi. Arsenal maakt nog een goede kans op het landkampioenschap, maar de nederlaag tegen Chelsea kan psychologische betekenis krijgen in de strijd om de landstitel. Het verschil in de Premier League is slechts vier punten in het voordeel van Arsenal, dat nog een inhaalduel mag spelen.

Chelsea had de afgelopen zeventien duels tegen de stadgenoot niet kunnen winnen. Arsenal had sinds 1998 niet meer verloren van de Londense club, die door de Russische miljardair Abramovitsj wordt gedirigeerd. Hij lijkt Chelsea dankzij tientallen aankopen binnen een paar jaar naar de Europese top te leiden. Arsenal – met een handvol Franse wereldsterren – doet al meer dan tien jaar vergeefse pogingen de Champions League naar zijn hand te zetten.

Chelsea verdiende de zege op Arsenal dankzij een fysiek overwicht en een `gouden wissel' van de Italiaanse trainer Ranieri. Hij verving in de rust bij een 1-0 achterstand middenvelder Parker voor aanvaller Gronkjaer. De Deense international werd uitblinker als een `valse' rechtsbuiten. Gronkjaer stond vijf minuten voor het eindsignaal aan de basis van de winnende treffer. De oud-Ajacied gaf de bal aan Bridge, die na een combinatie met de IJslander Gudjohnsson de Duitse doelman Lehmann met een droge knal kansloos liet.

In de eerste helft had Arsenal, waar de Nederlandse veteraan Bergkamp onopvallend inviel, nog de beste papieren. Het Spaanse talent Reyes bracht de thuisploeg verdiend op voorsprong. In de tweede helft werd het technische overwicht van Arsenal tenietgedaan door de fysieke kracht van Chelsea, waar de Nederlanders Melchiot en Hasselbaink een basisplaats hadden. Hun ploeggenoot Lampard zorgde vlak na rust door een keepersfout van Lehmann voor de gelijkmaker, waardoor ook de totaalstand in evenwicht was en beide ploegen op een verlenging leken af te stevenen. De goal van Bridge zorgde voor een even verrassende als verdiende beslissing in het voordeel van Chelsea.

Vanavond worden de twee andere halve-finaleduels gespeeld. Titelhouder AC Milan verdedigt in La Coruña een 4-1 voorsprong op Deportivo. Het Franse Olympique Lyon moet op eigen veld een 2-0 achterstand op het Portugese FC Porto goedmaken. De twee `eindwinnaars' spelen tegen elkaar in de halve eindstrijd. Chelsea moet het daarin opnemen tegen Monaco.