Tyco wint van honkbal

Het volgen van rechtszaken lijkt het kijken naar honkbalwedstrijden te hebben verdrongen als favoriete vrijetijdsbesteding van de Amerikanen. Die indruk zou althans kunnen blijven hangen na de gebeurtenissen van afgelopen week in de jongste rechtszaak tegen voormalige topfunctionarissen uit het Amerikaanse bedrijfsleven – in dit geval Dennis Kozlowski en Mark Swartz, de vroegere topman en financieel directeur van het industriële conglomeraat Tyco. Zes maanden lang zijn de juryleden geïnformeerd over de vermeende wandaden van het duo, uiteenlopend van het zichzelf betalen voor nog niet gedane arbeid tot de aanschaf van een douchegordijn van zesduizend dollar voor een door het bedrijf betaalde flat.

Ondanks al het door de openbare aanklagers opgediste bewijsmateriaal ter ondersteuning van de drie dozijn aanklachten, is het hen niet gelukt er ook maar één tot een goed einde te brengen. Dat wil echter niet zeggen dat ze de zaak hebben verloren. Vorige week vrijdag seponeerde de dienstdoende rechter de zaak, omdat jurylid nr. 4, dat weigerde in te stemmen met veroordeling van de twee voor het ernstigste vergrijp waarvan ze werden beschuldigd, met naam in de krant had gestaan en vervolgens met de dood was bedreigd.

Er zijn diverse lessen uit deze gang van zaken te trekken. Het openbaar ministerie zal ongetwijfeld terugkomen met een gestroomlijnde zaak die bovenal zal trachten te bewijzen dat de twee functionarissen wisten dat zij strafbare feiten pleegden toen zij de kas van Tyco plunderden. De vraag of er sprake was van voorbedachte rade lijkt onder de juryleden de meeste twijfel te hebben gezaaid, met name bij het omstreden jurylid nr. 4. Een veroordeling zal dus niet makkelijk zijn. De gedaagden zullen graag willen aantonen dat zij niet wisten dat zij iets verkeerds deden toen zij peperdure privéfeestjes op Sardinië financierden met geld van hun bedrijf.

Hoe gaan ze dat aanpakken? Waarschijnlijk door de jury duidelijk te maken dat Tyco niet het enige bedrijf was dat met de uitwassen van de haussemarkt te maken had. En daarbij verkeren zij in goed gezelschap, want niet alleen bij Tyco liepen de bestuurssalarissen uit de hand. De S&P 500 kent tal van bedrijven waarvan de directie profiteerde van de slappe houding van de commissarissen en handenvol geld uitgaf aan uitbundige feestjes.

Gezien dit alles is het goed mogelijk dat bij een nieuwe rechtszaak tegen Kozlowski en Swartz nog meer onsmakelijke details aan bod zullen komen dan de vorige keer. Als dat zo is, kan het vervolg van deze zaak wel eens interessant genoeg worden om het hele honkbalseizoen te overschaduwen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.