Felix Limo is sterker dan de wind

Gelet op de wind won de Keniaan Felix Limo de marathon van Rotterdam in een verbazingwekkende tijd: 2.06,14. Zijn volgende doel is het wereldrecord van landgenoot Paul Tergat.

Het is nutteloos een vraag te stellen die alleen met hypotheses kan worden beantwoord. Maar na de marathon van Rotterdam was het gisteren wel erg verleidelijk om met de Keniaanse winnaar Felix Limo te speculeren over de eindtijd in het geval de weersomstandigheden ideaal zouden zijn geweest.

Terwijl de wind met snelheden van vijf tot zes meter per seconde hard door de stad blies, verbeterde de 23-jarige Afrikaan het parcoursrecord van 2.06.50, dat werd gedeeld door de Ethiopiër Belanyneh Densimo en de Keniaan Josephat Kiprono, in een verbazingwekkende tijd van 2.06,14. Zelf speculeerde Limo graag mee met de bewering dat hij idealiter onder 's werelds snelste tijd (2.04,55) van zijn landgenoot Paul Tergat had kunnen lopen. Maar het werd geen wereldrecord, wel een wereldprestatie.

Ook zonder recordtijd onderstreepte Limo in Rotterdam nog eens zijn aanleg voor de marathon. Na zijn debuut in Amsterdam, vorig jaar oktober, liep de jonge Keniaan in Rotterdam pas de tweede keer de klassieke afstand over 42 kilometer en 195 meter. Waar hij in de hoofdstad op een mooie herfstdag al opzien baarde met een rappe tijd van 2.06,42, liep hij gisteren gehinderd door windvlagen 28 seconden sneller, waarmee hij de vierde tijd ooit realiseerde.

Maar de meeste indruk maakte Limo gisteren met zijn stabiliteit op de laatste tien kilometer, de fase waarin inzinkingen marathonlopers kwetsbaar maken. De Keniaan gaf evenwel geen krimp, hoewel hij vanaf de 32ste kilometer op zichzelf was aangewezen. De hazen hadden hun werk gedaan en zijn laatste metgezel, landgenoot Michael Rotch, kon het hoge tempo niet langer bijhouden. Alsof wind en vermoeidheid verwaarloosbare elementen waren, kende Limo tot de eindstreep op de Coolsingel desondanks geen verval. Sterker nog, de Afrikaan liep een negative split, hetgeen betekent dat hij het tweede deel van de wedstrijd sneller liep dan het eerste deel: 1.03,13 tegenover 1.03,01.

Naast de Ehtiopiër Kenenisa Bekele is Limo het tweede grote Afrikaanse talent dat atletenmanager Jos Hermens onder zijn hoede heeft. Waar de oud-atleet zich wel eens kritisch uitlaat over wispelturigheid en hebzucht van Bekele, zo positief is hij over Limo. Volgens Hermens begrijpt de Keniaan, in tegenstelling tot veel van zijn landgenoten, dat het verstandiger is te investeren in zijn loopbaan dan snel voor het grote geld te kiezen. Limo noemt hij vrolijk, levenslustig, intelligent, vlot van begrip en bij uitstek in staat om zich te focussen op wedstrijden.

Limo is erop gespitst de beste marathonloper te wereld te worden. Geld speelt bij dat voornemen een ondergeschikte rol, ook al omdat de Afrikaan uitgaat van het principe dat successen automatisch beloond zullen worden. Omdat hij vastbesloten is het wereldrecord te verbeteren, is Limo selectief in zijn wedstrijdkeus. Om die reden laat hij aspecten als gevoel, datum, tijdsverschil, parcours en organisatieniveau het zwaarst wegen. Op basis van die criteria kiest hij komend najaar Limo wil jaarlijks twee marathons lopen voor het snelle parcours van Berlijn, Chicago of Amsterdam.

Zijn planning kan alleen worden verstoord door de Olympische Spelen. Tenminste als Limo daarvoor in aanmerking komt. Kenia heeft zijn drie lopers voor de marathon al aangewezen, maar Limo hoopt dat de selectiecommissie van de Keniaanse federatie op grond van zijn snelle tijd in Rotterdam tot een heroverweging komt.

Naast het onbetwiste tweetal Paul Tergat en Sammy Korir, die beiden vorig jaar in Berlijn als eerste lopers onder de 2.05,00 liepen, is Eric Wainaino aangewezen. En diens positie stelde Limo gisteren met zijn `2.06,14' nadrukkelijk ter discussie. Wainaino heeft geen grote reputatie als marathonloper; hij heeft zijn faam opgebouwd met zilveren medailles bij zowel de Spelen van Atlanta in 1996 als die van Sydney in 2000. De keus voor Wainaino lijkt op strategische gronden te zijn genomen, omdat het bij olympische marathons niet om de tijd, maar om de klassering gaat. En dat vereist vooral tactisch inzicht.

Als het overigens aan Hermens ligt, doet Limo niet mee in Athene. Hij vreest door de hitte dermate zware omstandigheden in de Griekse hoofdstad dat Limo het risico loopt zich de vernieling in te lopen, met alle gevolgen vandien voor zijn carrière. De manager: ,,Hij is nog jong. Laat Kenia hem maar in 2008, of liever nog in 2012 naar de Spelen sturen.''

Hoewel Limo aan start- en prijzengeld in Rotterdam naar schatting 150.000 euro verdiende, kreeg hij gisteravond van Mario Kadiks een extra bonus uitgereikt. Volgens de directeur – hij wilde niet vertellen hoe hoog de bonus is – uit waardering voor de snelle tijd onder zware omstandigheden. En ook omdat Limo gisteren de naam van Rotterdam als snelle marathon redde. Rotich, de nummer twee, was met 2.09,07 bijna drie minuten langzamer dan Limo. En Kadiks had er niet aan moeten denken dat na twee edities met winnende tijden van boven de 2.07,00, de winnaar dit jaar nog langzamer zou zijn geweest. Dat zou de reputatie van Rotterdam zeer geschaad hebben.