Blair toenemend onder vuur over immigratiebeleid

De escalerende controverse over het Britse immigratiebeleid, die al een staatssecretaris de kop heeft gekost, dreigt nu ook premier Blair rechtstreeks te beschadigen.

Downing Street moest dit weekeinde het hoofd bieden aan de beschuldiging dat Blair tijdens een EU-top in oktober een akkoord heeft gesloten met de Roemeense premier Adrian Nastase. Volgens dat akkoord zou Roemenië beloofd hebben het aantal asielverzoeken uit dat land te laten dalen, in ruil voor minder strenge visumbepalingen aan Britse zijde. De Conservatieve oppositie zegt dat het akkoord tot doel had de Britse asielcijfers gunstiger te kunnen voorstellen, een politieke prioriteit nadat Blair in februari vorig jaar beloofde het aantal asielzoekers met de helft te laten dalen. In werkelijkheid zouden dezelfde Roemenen als legale migranten naar binnen kunnen.

Immigratie is binnen enkele weken uitgegroeid tot een onderwerp dat de binnenlandse politieke agenda domineert, en daarmee de aanstaande campagnes voor de Europese verkiezingen in juni en zelfs de verwachte parlementsverkiezingen van volgend jaar. Volgens een peiling van YouGov voor de Mail on Sunday gelooft tachtig procent van de Britten dat de regering te laks met immigratie omgaat. De Mail is één van de rechtse kranten die al langer zegt dat het asiel- en immigratiesysteem in chaos verkeert en dat het land ,,overspoeld'' dreigt te worden met Oost-Europeanen na uitbreiding van de EU per 1 mei.

Controversiële immigratie uit Roemenië en Bulgarije kostte vorige week Beverley Hughes, staatssecretaris voor Migratiezaken, haar baan. Ze trad af nadat ze moest toegeven niet de waarheid te hebben gesproken in het parlement, toen ze zei niet op de hoogte te zijn geweest van frauduleuze visumaanvragen uit die landen. De Britse consul in Boekarest had de Tory-oppositie in een e-mail laten weten dat vervalste aanvragen ,,met koffers vol'' werden ingediend én goedgekeurd. Vorige week bleek dat Hughes' voorganger haar daar een jaar geleden al voor had gewaarschuwd. Ze had hem zelfs geantwoord er iets aan te zullen doen. Hughes' positie werd onhoudbaar na eerdere uitglijders, onder meer over de verdrinkingsdood van twintig Chinese immigranten, die werden uitgebuit als kokkelrapers.

De Tories hopen na Hughes ook de positie van David Blunkett, de minister van Binnenlandse Zaken, te ondergraven. Hij probeerde Hughes vruchteloos te beschermen en zei dat hij de eindverantwoordelijkheid voor haar fouten had. Hij heeft ook gezegd dat geen van de bewindslieden was gewaarschuwd voor onrechtmatigheden.